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Coronavirus en Chine : la Covid-19 pourrait être apparue dès l'été 2019

En se basant sur les recherches effectuées par la population chinoise sur Internet, une étude américaine estime que la Covid-19 pourrait être apparue en Chine dès l'été 2019.

La gare de Wuhan, en Chine, pendant l'épidémie de coronavirus
La gare de Wuhan, en Chine, pendant l'épidémie de coronavirus Crédit : STR / AFP
Photo Quentin Marchal
Quentin Marchal
et AFP

Et si l'épidémie de coronavirus était apparue plus tôt qu'on ne le pense ? Un bond dans les recherches internet des symptômes de la Covid-19 et dans l'affluence dans les hôpitaux de la ville chinoise de Wuhan laissent penser que la maladie a pu apparaître sur place dès le mois d'août 2019, selon les résultats d'une étude préliminaire américaine. 

Le coronavirus, qui vient d'un virus pouvant se transmettre de l'animal à l'homme, a été identifié pour la première fois dans le marché Huanan de Wuhan en Chine, où des animaux exotiques étaient vendus vivants, en décembre 2019. Des experts ont ensuite déterminé qu'une version génétique antérieure du virus avait émergé à la mi-novembre 2019. 

La nouvelle étude, qui n'est pas encore apparue dans une publication de la communauté scientifique, a été réalisée sous le prisme d'une discipline encore récente, "l'épidémiologie digitale". 

Un pic du mot "diarrhée" dès le mois d'août

Une équipe menée par Elaine Nsoesie de l'université de Boston, a analysé 111 images satellites de Wuhan sur une période allant de janvier 2018 à avril 2020. "Une forte augmentation de l'affluence dès août 2019" a été détectée sur les parkings des hôpitaux de Wuhan, "culminant avec un pic en décembre 2019", ont noté les auteurs de la recherche. 

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Les scientifiques ont aussi surveillé les symptômes les plus tapés sur le moteur de recherche chinois Baidu. Les membres de l'étude ont vu un bond dans les recherches du mot "toux", pouvant correspondre à la grippe saisonnière, mais aussi dans les recherches du mot "diarrhée", qui est un symptôme plus spécifique de la Covid-19

"En août, nous avons relevé un accroissement significatif des recherches liée à la diarrhée, qui n'avait jamais été observé lors des grippes saisonnières précédentes ou qui ne se reflétait pas dans les données concernant les recherches sur la toux", ont expliqué les scientifiques. 

Si les symptômes les plus connus du coronavirus sont ceux respiratoires, l'étude suggère que la diarrhée "pourrait jouer un rôle important dans la transmission communautaire", de la maladie. Les auteurs ont conclu que s'ils n'étaient pas en mesure d'affirmer de manière définitive que les données relevées étaient liées à la Covid-19, l'étude corroborait les résultats d'une autre recherche sur le sujet. 

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