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Premier vol touristique de SpaceX : pourquoi la mission Inspiration4 est historique

Une fusée de l'entreprise d’Elon Musk doit envoyer jeudi quatre passagers en orbite pour trois jours. Baptisée Inspiration4, cette mission est la première de l’histoire à propulser dans l’espace un équipage de complets novices.

Une fusée SpaceX doit propulser quatre passagers pour passer trois jours dans l'espace, une mission très ambitieuse qui sera la première de l'Histoire à n'envoyer sur orbite que des novices complets, sans aucun astronaute professionnel.
Une fusée SpaceX doit propulser quatre passagers pour passer trois jours dans l'espace, une mission très ambitieuse qui sera la première de l'Histoire à n'envoyer sur orbite que des novices complets, sans aucun astronaute professionnel.
Crédit : AFP
Benjamin Hue
Benjamin Hue

Après Virgin Galactic et Blue Origin, SpaceX se lance à son tour dans le tourisme spatial. Une fusée de l’entreprise d'Elon Musk doit envoyer dans la nuit de mercredi 15 à jeudi 16 septembre quatre civils dans l'espace pour un voyage de trois jours en orbite terrestre à plus de 570 kilomètres de haut. Cette mission historique est la première à cette altitude dont l’équipage est composé uniquement de complets novices, sans aucun astronaute professionnel à bord.

Baptisée Inspiration4, cette mission est le dernier épisode d’un été marqué par le renouveau du tourisme spatial vingt ans après les premiers programmes russes initiés début des années 2000.  

Avant cette mission, deux précédents vols de milliardaires se sont lancés au-dessus de l'ultime frontière ces dernières semaines. Il y a d'abord eu Richard Branson, le 11 juillet, à bord du vaisseau de Virgin Galactic, suivi quelques jours plus tard par Jeff Bezos, à bord d’une fusée conçue par sa compagnie Blue Origin.

Quatre civils anonymes à bord de la fusée

Les quatre membres de la mission déroulent des CV peu communs dans le paysage spatial. Le vol a été affrété à ses frais par un milliardaire de 38 ans, Jared Isaacman. Patron d'une entreprise de services financiers et pilote aguerri, l'Américain s’est offert le voyage d’une vie en finançant la mission pour un prix qui n'a pas été dévoilé mais qui se compte en dizaines de millions de dollars.

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C'est lui qui dirigera les trois autres novices qui seront du voyage. Trois anonymes sélectionnés via un processus original qui a débuté par une publicité projetée durant la mi-temps du Super Bowl et où chaque siège attribué est censé incarner une valeur.

L'équipage de la mission Inspiration4 de SpaceX
L'équipage de la mission Inspiration4 de SpaceX
Crédit : SpaceX

Le premier a été dévolu à Hayley Arceneaux, rescapée d'un cancer pédiatrique, qui représente l'"espoir". Elle sera la première personne avec une prothèse à se rendre dans l'espace - et probablement celle qui est le moins liée à cet univers. La jeune femme de 29 ans a été sélectionnée car elle travaille en tant qu'assistante médicale dans l'hôpital pédiatrique de St Jude, à Memphis dans le Tennessee - un établissement pour lequel Jared Isaacman a lancé une immense levée de fonds.

L'un des donateurs a obtenu le siège de la "générosité" : Chris Sembroski, 42 ans, est un ancien de l'armée de l'Air américaine qui travaille désormais dans l'industrie aéronautique. Le dernier siège représente la "prospérité. Il a été offert à Sian Proctor, une professeure de sciences de la Terre de 51 ans qui a failli, en 2009, devenir astronaute pour la Nasa.

Trois jours plus haut que l'ISS

Cette mission n'a rien à voir avec l'expérience spatiale de seulement quelques minutes proposée par Virgin Galactic et Blue Origin au début de l'été. Cette fois, il s'agit d'aller voler plus loin que la Station spatiale internationale (ISS) à quelque 575 kilomètres d'altitude. "Le risque n'est pas de zéro", reconnaît Jared Isaacman dans l'un des épisodes du documentaire diffusé par Netflix sur la mission. "Vous voyagez dans un vaisseau à 28.000 km/h autour du globe. Ce genre d'environnement est associé à un certain risque."

SpaceX, la société d'Elon Musk, a déjà transporté pas moins de dix astronautes vers l'ISS pour le compte de la Nasa. Mais jamais elle n'avait invité des passagers privés à monter dans la capsule Dragon, lancée par la fusée Falcon 9.

Les quatre passagers ont bénéficié d'une préparation express ces derniers mois. Ils ont expérimenté la force g à laquelle ils seront exposés grâce à une centrifugeuse et ont pu expérimenter la sensation d'apesanteur à bord de vols paraboliques. Ils ont aussi effectué un trek dans la neige en haute altitude sur le Mont Rainier, au Nord-Ouest des Etats-Unis.

Durant les trois jours en orbite, leur sommeil, leur rythme cardiaque, leur sang ou encore leurs capacités cognitives seront analysés. Des tests seront effectués avant et après le vol, pour étudier l'effet du voyage sur leur corps. L'idée est de récolter des données pour les futurs passagers privés. Car le but de la mission est d'ouvrir les portes de l'espace à un plus grand nombre, même si celles-ci ne restent pour le moment qu'entre-ouvertes pour quelques privilégiés.

Décollage à suivre cette nuit à 2h du matin

Le décollage est prévu pour jeudi matin à partir de 2 heures du matin, heure française (mercredi, 20 heures, sur la côte Est américaine). Une autre opportunité de lancement est planifiée jeudi si les conditions météo le nécessitent. Les passagers décolleront depuis la mythique aire de lancement 39A, au Kennedy Center de la Nasa, en Floride, d'où décollèrent les missions Apollo vers la Lune.

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