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Italie : le coronavirus présent dans des eaux usées dès décembre 2019

Une étude indique que des traces de la Covid-19 ont été retrouvées dans des échantillons d'eaux usées prélevés à Milan et à Turin le 18 décembre 2019 et à Bologne un mois plus tard.

L'Italie est un des pays les plus touchés par l'épidémie de coronavirus
L'Italie est un des pays les plus touchés par l'épidémie de coronavirus Crédit : Piero CRUCIATTI / AFP
Photo Quentin Marchal
Quentin Marchal
et AFP

Alors que le premier mort de la Covid-19 a été signalé le samedi 22 février en Italie, le nouveau coronavirus était présent dans les eaux usées de Milan et Turin, dans le nord du pays, dès décembre 2019, indique une étude de l'Institut supérieur de la santé (ISS) italien.

"L'étude a examiné 40 échantillons d'eaux usées recueillis entre octobre 2019 et février 2020. Les résultats, confirmés par deux laboratoires différents avec deux méthodes différentes, ont confirmé la présence du SARS-Cov-2 dans les échantillons prélevés à Milan et Turin le 18 décembre 2019", explique un communiqué de l'ISS, institut public de référence.

Des traces identiques ont été trouvées également dans les eaux usées de Bologne le 29 janvier 2020, alors que le premier cas officiel de coronavirus a été signalé le 20 février, dans la petite ville de Codogno, près de Milan. L'ISS précise par ailleurs que les échantillons d'octobre et novembre 2019 n'ont révélé aucune trace du coronavirus dans les eaux usées.

"Cette recherche peut aider à comprendre le début de la circulation du virus en Italie et fournit des informations cohérentes par rapport à des analyses menées en France sur des échantillons de patients hospitalisés qui ont identifié un cas positif au SARS-CoV-2 (...) remontant à décembre 2019", précise le communiqué de l'ISS.

Le virus présent en Chine avant décembre ?

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Ces conclusions correspondent aux estimations de scientifiques chinois qui tablent sur l'apparition du virus en décembre dans un marché de Wuhan vendant du gibier, même si Pékin a récemment laissé entendre que le virus aurait pu arriver en Chine en provenance de l'étranger.

Des études évoquent cependant la possibilité que le virus ait été présent en Chine avant décembre. L'Institut cite également une étude espagnole qui a identifié du RNA de ce virus dans les eaux usées de Barcelone recueillies vers la mi-janvier, "environ 40 jours avant la notification du premier cas autochtone" en Espagne.

"Nos résultats confirment l'évidence acquise désormais au niveau international sur l'importance de la surveillance du virus dans les échantillons prélevés dans les eaux usées et à l'entrée des installations d'épuration" des eaux, assure dans cette même étude Luca Lucentini, un responsable de l'ISS.

La situation désormais maîtrisée en Italie

Le fait d'avoir trouvé ces traces de virus "n'implique pas automatiquement que les principales chaînes de transmission (...) aient débuté avec ces premiers cas", souligne M. Lucentini, estimant cependant qu'un "réseau de surveillance sur le territoire peut se révéler précieux pour contrôler l'épidémie".

Selon Lucia Bonadonna, une autre responsable de l'ISS, un projet-pilote débutera en juillet avec la surveillance d'éventuelles traces du virus dans les eaux usées dans des localités touristiques. "Sur la base des résultats du projet-pilote, nous pensons que nous pourrons être prêts pour la surveillance de l'ensemble du territoire national dans les périodes potentiellement les plus critiques, à l'automne prochain", a conclu Mme Bonadonna.

L'épidémie de nouveau coronavirus a fait officiellement plus de 34.500 morts en Italie. La maladie semble aujourd'hui maîtrisée dans le pays, avec quelques dizaines de décès par jour et un nombre de contaminations réduitDeux foyers ont néanmoins fait leur apparition ces derniers jours à Rome, où les autorités sanitaires assurent que la situation est "sous contrôle".

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