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Le plus gros astéroïde de 2021 va frôler la Terre ce dimanche

L'astéroïde 2001 FO32, mesurant près d'un kilomètre de diamètre, va passer à environ 2 millions de kilomètres de la Terre ce dimanche 21 mars.

Un télescope infrarouge de la NASA au cours d'une nuit d'observation au sommet du Mauna Kea d'Hawaï. Il sera utilisé pour mesurer l'astéroïde 2001 FO32.
Un télescope infrarouge de la NASA au cours d'une nuit d'observation au sommet du Mauna Kea d'Hawaï. Il sera utilisé pour mesurer l'astéroïde 2001 FO32.
Crédit : Handout / NASA / AFP
Sarah Belien & AFP

Un monstre spatial mesurant environ cinq fois la Tour Eiffel. Ce dimanche 21 mars, le plus grand astéroïde de 2021, appelé 2001 FO32, va passer juste à côté de la Terre à environ 2 millions de kilomètres. C'est assez proche pour que les astronomes puisse l'étudier et assez loin pour éviter une collision avec la Terre.

L'objet céleste d'un peu moins d'un kilomètre de diamètre passera à côté de notre planète à la vitesse de 124.000 km/h, "plus vite que la plupart des astéroïdes", selon la Nasa, "sans risque de collision avec notre planète", a assuré l'agence spatiale américaine. La distance la plus proche à laquelle l'astéroïde puisse passer est d'environ cinq fois la distance entre la Terre et la Lune. Une distance tout de même assez proche pour que l'astéroïde soit classé "potentiellement dangereux", selon les catégories officielles.

Ce mastodonte de l'espace a été découvert en 2001, sa trajectoire est suivie depuis lors. "Actuellement, on sait peu de chose sur cet objet, donc ce passage si proche nous donne une incroyable opportunité d'en apprendre beaucoup" sur lui, se réjouit Lance Benner, scientifique du Jet Propulsion Laboratory de la Nasa, dont dépend le Centre d'étude des objets proches de la Terre (CNEOS).

Les chercheurs vont pouvoir par exemple avoir une meilleure idée de sa composition en étudiant la lumière réfléchie par sa surface.

Étudier pour éviter des collisions futures

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Aucun des gros astéroïdes répertoriés n'a de chance de s'écraser sur Terre dans le siècle qui vient et il est très peu probable que ceux qu'il reste à découvrir puissent le faire, a rassuré la Nasa. Malgré tout, "plus nous pouvons rassembler d'informations sur ces objets, mieux les concepteurs de missions peuvent se préparer à les faire dévier si jamais l'un d'entre eux venait à menacer la Terre", a précisé l'agence spatiale américaine.

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