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Le rover Perseverance a fait ses premiers pas sur Mars

Perseverance n'a roulé que sur quelques mètres, une manoeuvre destinée à vérifier le bon fonctionnement du véhicule.

La NASA a publié le 24 février une spectaculaire photo panoramique de Mars prise par Perseverance
La NASA a publié le 24 février une spectaculaire photo panoramique de Mars prise par Perseverance
Crédit : NASA : JPL-Caltech : MSSS : ASU
Gaétan Trillat & AFP

"Je crois que je n'ai jamais été aussi heureuse de voir des traces de roues" : c'est par ces mots qu'Anais Zarifian, ingénieure de la Nasa chargée de la mobilité du rover Perseverance, a annoncé avec fierté que le véhicule avait réussi son premier trajet sur Mars, vendredi 5 mars.

Lors de ce premier parcours réalisé jeudi après-midi, et destiné à vérifier le bon fonctionnement du système, le véhicule, équipé de six roues, a avancé de 4 mètres, puis a effectué une rotation sur lui-même vers la gauche, avant de réaliser une manoeuvre arrière sur environ 2,5 mètres. En reculant, Perseverance a ainsi pu prendre une photo de ses propres traces de roues sur le sol martien, publiée par la Nasa. Au total, le rover, qui fait la taille d'un gros SUV, a parcouru six mètres et demi en 33 minutes.

Un autre trajet un peu plus long était prévu ce vendredi, et peut-être également samedi, si tout se passe bien. Le véhicule sera capable de parcourir 200 mètres par jour martien (des journées très légèrement plus longues que sur Terre). Il se déplace cinq fois plus vite que Curiosity, l'autre rover de la Nasa encore en activité sur Mars.

Bientôt un vol d'hélicoptère

Perseverance a atterri le 18 février dans le cratère de Jezero, dont les scientifiques pensent qu'il abritait, il y a 3,5 milliards d'années, un profond lac. Le but de la mission est d'y collecter des échantillons de roches qui seront rapportés sur Terre par une mission ultérieure, afin d'y chercher des traces de vie ancienne sur la planète rouge.

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Avant cela, l'hélicoptère Ingenuity, qui doit devenir le premier engin motorisé à voler sur une autre planète, doit être relâché de sous le rover, où il se trouve encore pour le moment. Les équipes de la Nasa cherchent actuellement le meilleur endroit pour effectuer ce vol historique, "avant la fin du printemps", a promis vendredi Robert Hogg, chef adjoint de la mission. Le rover a déjà envoyé plus de 7.000 images, capturées par ses nombreuses caméras, vers la Terre.

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