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Californie : des milliers de "poissons pénis" s'échouent sur une plage

Surnommés "poissons pénis" en raison de leur forme suggestive, des milliers de vers marins se sont échoués cette semaine sur une plage au Nord de San Francisco.

Ces vers marins à la forme étrange existent depuis plus de 300 millions d'années.
Ces vers marins à la forme étrange existent depuis plus de 300 millions d'années. Crédit : Kate Montana / iNaturalist / AFP
Charles Deluermoz et AFP

Leur nom est évocateur et leur forme, somme toute, assez déconcertante. Cette semaine, des milliers de "poissons pénis" sont apparus sur une plage californienne, grivoisement exposés aux yeux de tous par une tempête. Ces étranges créatures, des vers marins connus scientifiquement nous le nom d'Urechis unicinctus, se sont échouées sur Drakes Beach, au Nord de San Francisco. 

Nommés ainsi en raison de leur taille pouvant atteindre 25 centimètres et de leur boursouflure au niveau de la tête, ces "poissons pénis" sont connus pour creuser des terriers en forme de "U" dans une bande de sable, qu'ils utilisent pour attraper de la nourriture (planctons, bactéries...).

Principalement trouvés en Californie, ils sont considérés comme un met délicat en Corée du Sud, où on leur prête des effets... aphrodisiaques. Le "poisson pénis" a "la forme parfaite pour une vie souterraine", a expliqué cette semaine le biologiste Ivan Parr dans une chronique sur le site du magazine Bay Nature.

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SHOOK 😳 Thousands of these marine worms—called fat innkeeper worms, or “penis fish”—were found on Drake’s Beach last week! These phallic organisms are quite common along the West coast of North America, but they spend their whole lives in U-shaped burrows under the sand, so few beachgoers are aware of their existence. ⛈🌊 A recent storm in Northern California brought strong waves that washed away several feet of sand from the intertidal zone, leaving all these fat innkeeper worms exposed on the surface. 🏖 Next time you go to the beach, just think about the hundreds of 10-inch, pink sausages wiggling around just a few feet under the sand. 🙃 . . Get the full story in our new #AsktheNaturalist with @california_natural_history via link in bio! (📸: Beach photo courtesy David Ford; Worm photo by Kate Montana via iNaturalist)

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Ces vers marins, détaille-t-il, existent depuis plus de 300 millions d'années. "Ils sont la proie des huîtres, des flets, des poissons, des raies, des goélands et des humains", qui les consomment fris, grillés ou en sashimi.

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Selon Ivan Parr, les fortes pluies survenues cette semaine dans la région les ont forcé à se révéler. "Ce sont les risques quand votre maison est en sable", note-t-il. "Les grosses tempêtes peuvent tout à fait s'acharner sur l'estran, dégageant les sédiments et laissant le reste des éléments du littoral échoués sur la rive". Ce type de phénomènes naturels a déjà été observé selon lui, mais sur des plages californiennes plus méridionales. 

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