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Météo : peut-on vraiment mourir de chaud ?

Alors que la France connaît actuellement d'importantes chaleurs, la température a déjà atteint le seuil fatal à l'homme dans plusieurs pays. Un indicateur calculé selon 4 critères.

Un homme se rafraîchissant sous une forte chaleur.
Un homme se rafraîchissant sous une forte chaleur.
Crédit : AFP
Peut-on mourir de chaud ?
00:01:26
Nerissa Hemani & Lison Bourgeois

Jusqu'à quelle température le corps peut résister ? Pour répondre correctement à cette question, il faut prendre en compte quatre paramètres. Tout d'abord la température à l'extérieur, puis l'humidité, la durée d'exposition à la chaleur et enfin la santé individuelle. En réalité, on souffre quand il fait chaud parce que la température de l'air est supérieure à celle de la peau. Notre organisme n'a alors qu'une seule solution pour se réguler : la sudation. Un mécanisme particulièrement complexe lorsque l'air est humide. 

Grâce à l'évaporation de la sueur, la transpiration assure la constance de la température interne du corps. Ce mécanisme se met en place facilement lorsque le climat est sec. Par exemple, on peut aller dans un sauna à 100°C pendant 15 minutes sans risque. À l'inverse, il est particulièrement difficile et dangereux de supporter une chaleur humide. On devient alors moite et on a la sensation d'étouffer. 

Dans ce cas, la transpiration ne s'évapore pas et le corps surchauffe. C'est l'hyperthermie qui s'installe. Selon les scientifiques, en milieu humide, on ne peut pas supporter des températures de 35 à 40 °C plus de 4 heures. En effet, cela peut avoir des conséquences fatales si la température du corps grimpe à plus de 42 °C. 

Attention, tous les corps ne réagissent pas de la même manière face à la chaleur. Les personnes âgées par exemple, sont particulièrement sensibles. En effet, leurs systèmes cardiovasculaires peuvent être fatigués et le mécanisme de vasodilatation qui permet la sudation peut être difficile à mettre en place. 

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