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D'où vient l'expression "couvre-feu" ?

Plusieurs villes ont décrété un couvre feu qui interdit de circuler pendant la nuit. L'expression date du Moyen-Âge, à l'époque où l'on ne se chauffait qu'au bois.

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Questions au saut du lit du 21 mars 2020 Crédit Image : AFP PHOTO / DAMIEN MEYER | Crédit Média : RTL | Durée : | Date : La page de l'émission
Jean-Baptiste Giraud édité par Nicolas Scheffer

Nice, comme d'autres villes de l'arc méditerranéen, a décrété un couvre-feu, il sera en vigueur à partir de 23 heures ce samedi 21 mars et jusqu'à 5 heures le lendemain. Mais d'où vient cette expression si particulière ? 

Jean-Baptiste Giraud, auteur de Pourquoi les bananes sont-elles courbées ? explique que l'expression remonte très loin dans notre histoire : au début du Moyen-Âge. "À l'époque, les maisons étaient pour l'essentiel construite en bois. Au risque de créer des étincelles", raconte-t-il.

Mais à l'époque, il n'y a pas de chauffage central, ni de chauffage électrique. "Il est très tentant de laisser le feu se consumer dans la cheminée", poursuit l'auteur.

Mais les bourgmestres, le nom qu'on donnait aux maires de l'époque, instaurent rapidement un "couvre-feu" en ville. Ce n'est pas une interdiction de circuler dans les rues comme aujourd'hui, mais d'éteindre toutes les lanternes et les bougies. 

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Autrefois, "une cloche sonnait pour indiquer qu'il était l'heure d'éteindre le feu chez soi", précise Jean-Baptiste Giraud. Cette cloche existe encore dans certaines villes de l'est, comme à Strasbourg, mais le couvre-feu a changé de signification.

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