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Les chiens jouent aussi pour faire plaisir à leur maître, affirme une étude

Selon ces recherches, nos compagnons à quatre pattes seraient plus enclin à se donner en spectacle lorsque nous leur accordons toute notre attention.

Deux chiens jouent dans la neige (illustration)
Deux chiens jouent dans la neige (illustration)
Crédit : Stephan Schulz / dpa-zentralbild / dpa Picture-Alliance via AFP
Florine Boukhelifa & AFP

D'après une nouvelle étude, les chiens de compagnie sont plus enclins à jouer l'un avec l'autre quand le maître est présent et attentif. Ces observations amènent à considérer l'éventualité que les toutous se donnent en spectacle avant tout pour notre propre plaisir. Le fait que ces animaux soient très attentifs à l'intérêt que les humains leur montrent est bien établi, a déclaré à l'Agence France-Presse Lindsay Mehrkam, une spécialiste du comportement animal, autrice principale de l'étude parue dans la revue Animal Cognition.

Cependant, "nous n'avons pas connaissance de travaux de recherche ayant montré l'effet d'un public humain sur le comportement typique d'espèces, en l'occurrence, le jeu entre chiens", a-t-elle soutenu. Lindsay Mehrkam a supervisé une expérience impliquant 10 paires de chiens de compagnie qui ont vécu ensemble au moins six mois et jouent ensemble au moins une fois par jour d'ordinaire, selon leurs maîtres.

Les chercheurs ont filmé les paires dans trois situations : en l'absence du maître, en présence du maître qui les ignorait, et en présence du maître qui leur montrait beaucoup d'attention. Afin de s'assurer de la solidité de l'expérience, les chercheurs ont recréé ces situations trois fois en plusieurs jours. Selon la spécialiste, une plus grande attention du maître favorise le jeu chez les chiens : l'attention humaine augmente à la fois la fréquence et l'intensité de comportements comme les courbettes, les déhanchés ou les mordillements affectueux.

L'attention du maître comme récompense et sécurité

"C'est assez frappant que les chiens qui ont l'opportunité de jouer l'un avec l'autre quand ils veulent, sont néanmoins bien plus enclins à se bouger et commencer à jouer quand une personne leur prête attention", a affirmé l'un des coauteurs de l'étude Clive Wynne de l'université d'Etat de l'Arizona. Les chercheurs avancent plusieurs idées sur ce qui pourrait entraîner cet effet.

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L'une des hypothèses réside dans la possibilité que l'attention du maître soit une récompense que les chiens recherchent, à l'instar des jeunes enfants suppliant leurs parents de les regarder au moment où ils tentent de mettre en valeur ce qu'ils savent faire. Les chiens peuvent également avoir appris que jouer entre eux amène de plus grandes récompenses telles que le maître les rejoignant dans leur jeu, ou encore les emmenant à l'extérieur.

Il se peut également que le maître fournisse aux chiens une sensation de sécurité. Si les animaux utilisent le jeu pour renforcer leurs liens, les parties au départ ludiques peuvent parfois devenir plus tendues et mener à une certaine forme d'agressivité. La présence d'un humain servirait ainsi d'assurance qu'une rixe n'aura pas lieu.

La présence d'un humain peut également être un déclencheur qui enrichit l'environnement du chien, provoquant peut-être un afflux d'ocytocine, hormone dite de l'amour, qui amène un état émotionnel plus positif et donc plus prompt au jeu. "C'est le genre d'études qui amène plus de questions que de réponses", a affirmé Lindsay Mehrkam.

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