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Pacifique : le continent de plastique fait trois fois la taille de la France

Selon les auteurs de l'étude, cette étendue de plastique ferait 1,6 million de km2, soit trois fois la France continentale. Une estimation 4 à 16 fois supérieure aux précédentes.

Du plastique au nord de Beyrouth, au Liban en novembre 2017
Du plastique au nord de Beyrouth, au Liban en novembre 2017 Crédit : JOSEPH EID / AFP
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Eléanor Douet
et AFP

On en parle comme d'un continent de plastique tant sa superficie est immense. Toutefois, la taille de cette étendue située dans le Pacifique aurait été sous-estimée jusqu'à aujourd'hui, selon les résultats d'une étude publiée jeudi 22 mars dans la revue Scientific Reports. L'étendue serait composée de milliards de morceaux de plastique et de 80.000 tonnes de déchets. Concrètement elle ferait trois fois la taille de la France. Une estimation 4 à 16 fois supérieure à ce qui avait pu être avancé jusqu'ici. 

Alors que la production de plastique dépasse 320 millions de tonnes par an, une partie de ces sacs, bouteilles, emballages, filets de pêche abandonnés et microparticules dégradées s'agglutinent dans plusieurs zones des océans, sous l'effet de tourbillons géants formés par les courants marins, et ils menacent animaux et écosystèmes.

C'est le plus important de ces vortex, connu comme la "grande zone d'ordures du Pacifique" (Great pacific garbage patch, GPGP), que sont allés scruter, à mi-chemin entre Hawaï et la Californie, les auteurs de l'étude.

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Estimant que tout km2 contenant plus d'un kilo de plastique fait partie de cette poubelle du Pacifique, ils évaluent sa taille à environ 1,6 million de km2, soit trois fois la France continentale, même s'il ne s'agit pas d'une masse compacte.

Et en se basant sur la récolte de 1,2 million d'échantillons et sur des survols aériens, ils concluent aussi que 1.800 milliards de morceaux de plastique, pesant un total de quelque 80.000 tonnes, flottent dans ce magma qui "augmente de façon exponentielle".

3/4 de l'étendue composés de gros débris

Ces estimations sont ainsi 4 à 16 fois supérieures à deux précédentes études de ce vortex, soulignent les chercheurs. Un résultat en partie lié à des méthodes d'analyse "plus fiables", les précédentes s'étant surtout concentré sur les microplastiques. Mais qui pourrait "aussi être attribué à l'augmentation de la pollution plastique des océans dans la zone", notamment en lien avec les débris du tsunami japonais de 2011.

De manière générale, le plastique représentait 99,9% des déchets récoltés, mais pas nécessairement sous forme microscopique comme s'y attendaient les scientifiques. Ils ont été surpris de découvrir qu'en poids, plus des trois quarts de cette décharge étaient constitués de débris dépassant 5 cm et près de la moitié de matériel de pêche abandonné.

Mais c'est malgré tout "plutôt une bonne nouvelle" parce que "les gros débris sont bien plus faciles à collecter que les microplastiques", souligne-t-il.

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Selon les auteurs de l'étude, cette étendue de plastique ferait 1,6 million de km2, soit trois fois la France continentale. Une estimation 4 à 16 fois supérieure aux précédentes.
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