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Jeux Olympiques 2021 : pourquoi le rugby à XV n'est plus olympique

ÉCLAIRAGE - Revenu à Rio en 2016 sous sa forme à 7, le rugby était absent des jeux depuis 1924, soit pendant 92 ans. Mais pourquoi a-t-il été exclu ?

La Française Lina Guérin lors d'un tournoi de rugby à 7 le 2 février 2020 à Sydney.
La Française Lina Guérin lors d'un tournoi de rugby à 7 le 2 février 2020 à Sydney.
Crédit : SAM MOOY / AFP
Antoine Bchini

Les Françaises débutent leur tournoi de rugby à 7 ce jeudi 29 juillet, avec un match face aux Fidji à 2h du matin puis le Brésil à 10h. À Rio, pour la réintroduction de ce sport dans la mêlée olympique, les Bleues avaient terminé 6e, et les hommes, non qualifiés cette année, à la 7e place.

Et s'il a fallu attendre 92 ans pour revoir du rugby aux Jeux Olympiques, il faut se pencher sur la finale des Jeux de Paris en 1924, la dernière jouée. À l'époque, c'est le rugby à XV, la discipline reine, qui était olympique. Le Baron Pierre de Coubertin, le père des Jeux modernes, avait lui-même arbitré la première finale du championnat de France de rugby en 1892, et milité pour que ce soit une discipline olympique.

Le rugby à XV, fait son entrée en 1900 pour les Jeux de Paris, et revint en 1908, puis 1920 et 1924. Lors de cette dernière finale, à Colombes, la France affronte les États-Unis, composée avant tout de joueurs de football américain. 

Une finale gâchée par des bagarres

Pendant le match plusieurs échauffourées se déclarent, aussi bien dans les tribunes que sur le terrain. Le peu de spectateurs américains sont pris à partie, et les joueurs se battent également, le tout sous la colère du stade de Colombes plein à craquer.

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Les Américains, tout simplement meilleurs, écrasent la France 17 à 3, mais le score importe peu. Le pauvre spectacle offert par cette compétition, boudée par les Britanniques et les nations de l'hémisphère sud, sera la dernière apparition du rugby à XV aux Jeux.

Avec le départ de Pierre de Coubertin des instances olympiques en 1925 et l'organisation des Jeux sur des terres où le rugby n'est pas populaire, il est définitivement abandonné. Malgré une tentative en 1936, lancée par la France, le Reich et d'autres nations de l'Europe continentale, une coupe d'Europe amateur sera créée, mais la guerre finira d'enterrer les espoirs de revoir le rugby aux JO.

Le rugby à 7, une alternative dynamique

Le rugby à 7 est une alternative parfaite pour replacer la discipline aux JO. Si en 2002 et 2005, le comité a refusé de l'accepter, il est officiellement approuvé par le CIO en 2009. Le délai étant trop court pour l'organiser à Londres, la date de Rio 2016 est choisie pour réintégrer le sport.

Pour la version à XV, tenir un tournoi sur deux semaines est impossible selon le CIO. La version à 7 avait rapidement été proposée en alternative. Avec deux périodes de 7 minutes, et un golden score en prolongation, il s'intègre parfaitement à la volonté de rajeunir et redynamiser les Jeux Olympiques.

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