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Little Richard, pionnier du rock'n'roll, est décédé à 87 ans

Le musicien américain a été l'un des créateurs du rock 'n' roll dans les années 50 avec des tubes comme "Tutti Frutti", "Good Golly Miss Molly" et "Long Tall Sally".

Little Richard, pionnier du rock'n'roll
Little Richard, pionnier du rock'n'roll
Crédit : STEPHANE DE SAKUTIN / AFP
Little Richard, pionnier du rock'n'roll, est décédé à 87 ans
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Sylvain Zimmermann
Sylvain Zimmermann

C'est l'un des pères du rock'n' roll qui disparaît. Little Richard, légende de la musique américaine, est décédé à l'âge de 87 ans, annonce le magazine Rolling Stone. C'est son fils Danny Penniman qui a confirmé sa disparition. La cause de son décès reste inconnue pour le moment.

De son vrai nom Richard Wayne Penniman, Little Richard a permis dans les années 1950 l'émergence d'un genre nouveau, le rock and roll, avec d'autres artistes mythiques tels que Chuck Berry ou Fats Domino. Pianiste virtuose au style flamboyant, il a signé de nombreux succès, notamment Tutti Frutti, Long Tall Sally,Rip It Up, Lucille ou encore Good Golly Miss Molly.

Sa musique a inspiré les plus grands noms du rock, de la pop et de la soul, d'Elton John à Michael Jackson, en passant par les Beatles, les Rolling Stones, Prince, Otis Redding ou encore Jimi Hendrix. En 1986, il a été l'un des premiers artistes à entrer au Rock'n'Roll Hall of Fame.

Un surnom trompeur

Little Richard est né le 5 décembre 1932 dans une famille pauvre de Macon, en Géorgie, dans le Sud. Dans son autobiographie de 1984, le musicien noir racontait que son père, tué par balle au début de sa carrière, lui avait dit un jour : "Mon père a eu sept fils, et moi aussi je voulais sept fils. Tu as tout gâché, tu n'es qu'une moitié de fils".

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Son surnom de "Petit Richard" était trompeur : l'homme mesurait 1m80. Enfant rebelle, handicapé par deux jambes de longueur différente, il traînait dans les églises, attiré par leur musique, et se distinguait par ses allures efféminées. En 1947, il se fait remarquer par une chanteuse de gospel. Richard Penniman commence à chanter professionnellement, notamment dans des spectacles clandestins de drag queen. C'est au cours des années 50 qu'il perce enfin. Phénomène scénique, il joue debout devant son piano, transforme le chant en hurlement, fait le show.

Little Richard était homosexuel. Mais ses positions sur la sexualité resteront cependant toujours ambivalentes. En 1995, il disait au magazine Penthouse : "J'ai été gay toute ma vie, et je sais que Dieu est un Dieu d'amour, pas de haine". Mais fin 2017, il déclarait, sur une chaîne de télévision religieuse de l'Illinois, l'homosexualité "contraire à la nature".

Les légendes du rock ont repris ses chansons

Tutti Frutti est le premier succès de la carrière de Little Richard. Enregistrée fin 1955, la chanson évoquait dans sa version originale le sexe entre hommes avec des paroles explicites : "Tutti Frutti, good booty/If it don’t fit, don’t force it" : "Tutti Frutti, quel beau cul /Si ça n’entre pas, ne force pas". Ce titre était un incontournable de ses spectacles. Ce standard du rock a été ensuite repris par Pat Boone, Elvis Presley ou encore Queen, qui le jouait également régulièrement sur scène.

Autre classique, Long Tall Sally a fait l'objet d'un nombre incalculable de reprises, dont celle enregistrée en 1964 et systématiquement jouée sur scène par les Beatles, dont Little Richard a été une influence majeure. John Lennon affirmait que ses compositions avaient changé sa vie et Paul McCartney réalisa en écoutant le rockeur qu'il pouvait hurler comme lui.

Johnny Hallyday a enregistré deux adaptations françaises différentes : Sally en 1964, sur des paroles de Ralph Bernet, (sur l'album Johnny, reviens ! Les Rocks les plus terribles) et en 1975, sous le titre Oh ! Sally, adapté par Michel Mallory, (sur l'album Rock à Memphis).

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