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L'acteur Sidney Poitier, légende du cinéma, est mort à l'âge de 94 ans

Il était le premier comédien noir à avoir décroché l'Oscar du meilleur acteur en 1964, pour son rôle dans "Le Lys des champs".

L'acteur Sidney Poitier, en 2016.
L'acteur Sidney Poitier, en 2016.
Crédit : Alberto E. Rodriguez / GETTY IMAGES NORTH AMERICA / Getty Images via AFP
Léa Stassinet & AFP

C'est une légende d'Hollywood qui s'est éteinte. Sidney Poitier, premier comédien noir à décrocher l'Oscar du meilleur acteur, est mort à 94 ans, a annoncé vendredi 7 janvier le vice-Premier ministre des Bahamas, où l'acteur a grandi.  

"Nous avons perdu une icône, un héros, un mentor, un combattant, et un trésor national", écrit le vice-Premier ministre Chester Cooper sur sa page Facebook à propos de l'acteur charismatique et élégant, sans mentionner la cause de son décès.

Né prématuré à Miami, en Floride, le 20 février 1927, à l'occasion d'un déplacement de ses parents venus des Bahamas voisines, Sidney Poitier obtient ainsi la double nationalité américaine et bahaméenne. En 1964, il est le premier Afro-Américain à remporter l'Oscar du meilleur acteur pour Le Lys des champs. "Le voyage a été long pour en arriver là", lançait-il très ému, en recevant la statuette dorée. 

Grâce à ses rôles, le public a pu concevoir que des Afro-Américains pouvaient être médecin (La porte s'ouvre - 1950) , ingénieur, professeur (Les anges aux poings serrés - 1967), ou encore policier (Dans la chaleur de la nuit - 1967). Mais à 37 ans, lorsque l'acteur au sourire incandescent reçoit son Oscar, il est la seule star de couleur à Hollywood

Un Oscar d'honneur pour l'ensemble de son œuvre en 2002

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"L'industrie cinématographique n'était pas encore prête à élever plus d'une personnalité issue des minorités au rang de vedette", décryptait Sidney Poitier dans son autobiographie This Life.   "À l'époque,(...) j'endossais les espoirs de tout un peuple. Je n'avais aucun contrôle sur les contenus des films (...) mais je pouvais refuser un rôle, ce que je fis de nombreuses fois".

Dans Devine qui vient dîner ?, en 1967, il campe le fiancé d'une jeune bourgeoise blanche le présentant à ses parents, un couple d'intellectuels qui se croient ouverts d'esprit. La rencontre est un choc, et donne un film majeur sur le racisme de l'époque. Les militants de la cause noire critiquent cependant âprement Sidney Poitier pour avoir accepté ce rôle de médecin de renommée internationale, aux antipodes des discriminations dont souffrent ses pairs

Il est alors désigné comme le "Nègre de service", "fantasme de blanc". Ses qualités irréelles de gendre idéal masquent sa négritude et les problèmes racistes, estiment-ils. En 2002 Sidney Poitier recevait un Oscar d'honneur pour "ses performances extraordinaires, sa dignité, son style et son intelligence". 

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