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Le rover Perseverance a fabriqué de l'oxygène sur Mars, une première historique

Perseverance a converti du dioxyde de carbone de l'atmosphère martienne en oxygène, une prouesse cruciale dans l'optique d'une future expédition humaine.

Vue d'en haut du rover Perseverance s'approchant de la surface de Mars
Vue d'en haut du rover Perseverance s'approchant de la surface de Mars
Crédit : NASA/JPL-Caltech
Gaétan Trillat & AFP

C'est une opération inédite et prometteuse qu'a réussie mardi 20 avril le rover Perseverance : l'engin envoyé sur Mars par la Nasa est parvenu à transformer du dioxyde de carbone en oxygène, une première sur une autre planète, a annoncé mercredi l'agence spatiale américaine.

La Nasa espère que de futures versions de l'outil expérimental utilisé pourront préparer le terrain à une exploration par des humains. Non seulement le processus pourrait produire de l'oxygène pour que de futurs astronautes puissent respirer, mais il pourrait aussi permettre d'éviter de transporter depuis la Terre de larges quantités d'oxygène indispensables à la propulsion de la fusée pour le voyage du retour.

Le "Mars Oxygen In-Situ Resource Utilization Experiment" (Moxie) est une boîte dorée de la taille d'une batterie de voiture, située à l'avant droit du rover qui atterri sur Mars le 18 février. Il utilise électricité et chimie pour scinder les molécules de CO2, produisant ainsi de l'oxygène d'un côté, et du monoxyde de carbone de l'autre.

Pour sa première expérience, Moxie a produit 5 grammes d'oxygène, de quoi respirer pendant 10 minutes pour un astronaute ayant une activité normale. Les ingénieurs chargés de Moxie vont maintenant mener davantage de tests et essayer d'augmenter ce résultat. L'outil a été élaboré pour pouvoir générer jusqu'à 10 grammes d'oxygène par heure.

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Conçu au prestigieux Massachusetts Institute of Technology (MIT), Moxie a été fabriqué avec des matériaux résistant à la chaleur afin de tolérer les températures brûlantes de 800 degrés nécessaires à son fonctionnement. Selon l'ingénieur du MIT Michael Hecht, un Moxie d'une tonne - celui-ci pèse 17 kilos - pourrait produire les quelque 25 tonnes d'oxygène nécessaires pour qu'une fusée décolle de Mars.

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