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La Nasa va tenter de faire décoller un hélicoptère sur Mars, une première

La Nasa devrait faire décoller l'hélicoptère Ingenuity sur Mars aux alentours du 8 avril. Il s'agira ainsi du premier vol d'un engin motorisé sur une autre planète.

La planète Mars, capturée par le centre de contrôle de mission
La planète Mars, capturée par le centre de contrôle de mission Crédit : Indian Space Research Organisation (ISRO)
Marie Gingault
Marie Gingault et AFP

Début avril, la Nasa va tenter le premier vol d'un engin motorisé sur une autre planète en essayant de faire décoller l'hélicoptère Ingenuity sur Mars, a annoncé l'agence spatiale américaine ce mardi. 

"Notre meilleure estimation à l'heure actuelle est le 8 avril" pour le premier vol, a indiqué Bob Balaram, ingénieur en chef d'Ingenuity, lors d'une conférence de presse. La date exacte pourrait toutefois encore changer, a-t-il précisé. Pour l'heure, cet hélicoptère ultra-léger, qui ressemble davantage à un gros drone, est encore replié et attaché sous le rover Perseverance, qui a atterri sur Mars le mois dernier

Si l'expérience s'avère être une réussite, il s'agira d'une véritable prouesse. En effet, l'air martien est d'une densité équivalente à seulement 1% de celle de l'atmosphère terrestre. Ce décollage sera ainsi l'équivalent sur Mars du premier vol d'un engin motorisé sur Terre, en 1903. En hommage à ce moment historique, la Nasa a révélé qu'un petit morceau de tissu de l'aéronef des frères Wright ayant décollé il y a plus d'un siècle en Caroline du Nord, avait été placé sur Ingenuity et se trouvait donc actuellement sur Mars.

1,8 kilogramme pour 1,2 mètre

Ce premier vol devrait être très simple : il est prévu qu'après avoir décollé à la verticale, l'hélicoptère s'élève à une altitude de 3 mètres, s'y maintienne en vol stationnaire durant 30 secondes, puis effectue une rotation sur lui-même avant de se reposer au sol. L'engin recevra ses instructions depuis la Terre quelques heures auparavant, mais analysera lui-même sa position par rapport au sol durant le vol, en prenant 30 photos par seconde.

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La Nasa a d'ores et déjà déterminé le terrain au-dessus duquel l'hélicoptère évoluera, situé au nord du lieu d'atterrissage de Perseverance. Le rover doit encore se rendre jusqu'à cette piste, "ce qui prendra encore quelques jours", a précisé Farah Alibay, en charge pour la Nasa de faire le lien entre les équipes chargées du véhicule et de l'hélicoptère.

Ingenuity sera ensuite largué au sol, sous le rover, qui devra lui dégager les vue en moins de 25 heures. En effet, afin d'alimenter ses panneaux solaires en énergie et donc de pouvoir de survivre en se réchauffant pendant les glaciales nuits martiennes, l'hélicoptère aura besoin du soleil. De son côté, le rover se placera depuis un point d'observation afin de capturer les prouesses d'Ingenuity grâce à ses caméras. Jusqu'à cinq vols de difficulté graduelle sont planifiés, étalés sur un mois.

Ingenuity ne pèse seulement que 1,8 kilogramme pour 1,2 mètre d'un bout à l'autre de ses pales. Il est composé de quatre pieds, d'un corps et de deux hélices superposées. La Nasa a dépensé quelque 85 millions de dollars pour le programme de cet hélicoptère. 

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