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Espace : la planète naine Cérès pourrait être "un monde océanique"

Des scientifiques pensent avoir découvert les preuves de la présence d'eau à l'état liquide sous la surface de Cérès, une planète découverte en 1801.

Comparaison entre la Terre, Cérès et la Lune
Comparaison entre la Terre, Cérès et la Lune Crédit : Walter B. Myers/Leemage/AFP
louis
Louis Chahuneau et AFP

De l'eau à l'état liquide ailleurs que sur Terre ? C'est ce que pensent avoir trouvé des scientifiques sur la planète naine Cérès, dont ils peinent à percer les mystères. Elle pourrait être "un monde océanique" où l'eau liquide coule sous sa surface, selon une série d'études publiées ce lundi 10 août.

Depuis sa découverte en 1801, Cérès a été tour à tour considérée comme une planète à part entière, puis un astéroïde et désormais une planète naine. Mais quelle que soit sa dénomination, elle n'a jamais cessé d'intriguer les scientifiques.

En 2015, après un périple de sept ans et demila sonde américaine Dawn s'est placée en orbite autour de cette sphère énigmatique située entre Mars et Jupiter, dans le système solaire. C'était la première visite d'un vaisseau automatique autour d'un tel corps céleste.

Un vaste réservoir de saumure

Depuis fin 2018, la sonde Dawn, en manque de carburant, ne transmet plus rien aux chercheurs mais ces derniers continuent de décortiquer les images et les données incroyables qu'elle a collectées. Des travaux décrits, lundi, dans sept études publiées dans les revues Nature Astronomy, Nature Geoscience et Nature Communications.

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Un des fameux mystères de Cérès est la présence de plus de 130 zones lumineuses à sa surface, la plupart associées à des cratères d'impact. Or dans sa phase finale, Dawn a orbité à seulement 35 km de Cérès, se focalisant justement sur Occator, l'un de ses cratères vieux de 20 millions d'années.

Selon les auteurs d'une des études, dirigée par Carol Raymond de l'Institut de Technologie de Californie aux États-Unis, un vaste réservoir de saumure, une solution aqueuse saturée en sel, se cacherait sous le cratère.

"Il y a de l'eau à l'état liquide sous la surface de la planète"

Dans un autre article, Maria Cristina De Sanctis de l'Institut national d'astrophysique en Italie et ses collègues signalent la présence de chlorure de sodium hydraté sur la plus grande zone brillante du cratère de l'Occator.

Pour Maria Cristina De Sanctis, "ces résultats révèlent qu'il y a de l'eau à l'état liquide sous la surface de la planète" et que Cérès est "une sorte de monde océanique, comme certaines lunes de Saturne et de Jupiter".

"Le matériel trouvé sur Cérès est extrêmement important en termes d'astrobiologie" car "nous savons que ces minéraux sont tous essentiels pour l'émergence de la vie", précise-t-elle.

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