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Espace : la Chine lance une sonde vers Mars, une première pour le géant asiatique

L'objectif de la Chine est de placer une sonde en orbite, poser un atterrisseur sur Mars, puis mener des analyses à la surface. La mission est une première pour le géant asiatique.

Sonde chinoise
Sonde chinoise
Crédit : AFP
Espace : la Chine lance une sonde vers Mars, une première pour le géant asiatique
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Louis Chahuneau & AFP

La Chine se lance à l'assaut de Mars. Le géant asiatique a lancé jeudi 23 juillet une sonde qui va parcourir un long voyage jusqu'à la planète rougeen pleine rivalité diplomatique et technologique avec les États-Unis. L'engin a été propulsé par une fusée Longue-Marche 5 qui a décollé dans un épais nuage de fumée du centre de lancement de Wenchang, sur l'île tropicale de Hainan (sud).

La sonde n'arrivera pas avant 2021. Elle devra d'abord effectuer en quelque sept mois le long trajet Terre-Mars. La distance varie mais est au minimum de 55 millions de kilomètres, soit 1.400 fois le tour du monde.

Ambitieuse, la Chine espère faire lors de cette première tentative indépendante presque tout ce que les États-Unis ont réalisé en plusieurs missions martiennes depuis les années 1960.
C'est-à-dire placer une sonde en orbite, poser un atterrisseur sur Mars, puis en faire sortir un petit robot téléguidé afin qu'il mène des analyses à la surface.

Rivalité accrue avec les États-Unis

En cas de réussite, le lancement donnerait un regain de prestige à Pékin face à Washington, qui vient d'ordonner la fermeture du consulat de Chine à Houston, dernier avatar de l'intense rivalité entre les deux géants du Pacifique.

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"C'est manifestement un événement marquant pour la Chine. C'est la première fois qu'elle s'aventure au loin dans le système solaire", indique Jonathan McDowell, astronome au Centre Harvard-Smithsonian pour l'astrophysique, aux États-Unis. "Si elle réussit, ce serait la première fois dans l'histoire qu'un atterrisseur et qu'un robot téléguidé non-américains fonctionnent sur Mars", souligne Chen Lan, analyste pour le site GoTaikonauts.com, spécialisé dans le programme spatial chinois. 

La mission a été nommée "Tianwen-1" ("Questions au ciel-1") en hommage à un poème de la Chine ancienne qui traite d'astronomie.

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