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Chine : une capsule spatiale rate son retour sur Terre

Troisième échec de l'année 2020 pour la Chine. Lors du retour sur Terre d'une capsule spatiale cargo, "une anomalie" lors de l'opération a fait échouer la mission.

La fusée Longue-Marche 5B qui a lancé la capsule cargo et le vaisseau
La fusée Longue-Marche 5B qui a lancé la capsule cargo et le vaisseau Crédit : STR / AFP
Marie Gingault et AFP

Le retour sur Terre d'une capsule spatiale cargo chinoise s'est conclu par un échec ce mercredi 6 mai. Selon les autorités, une "anomalie" lors de l'opération serait la cause de cet insuccès. L'engin expérimental avait été envoyé dans l'espace mardi en compagnie d'un nouveau vaisseau spatial qui devrait quant à lui revenir ce vendredi 8 mai sur le sol terrestre.

À propos de cet échec, l'agence chinoise chargée des vols habités (CMS) a simplement déclaré qu'une "anomalie s'est produite aujourd'hui lors du retour". Sur son site internet, aucune autre précision quant à ce raté. "Les experts sont en train d'analyser les données", a seulement ajouté l'agence. 

Comme son nom l'indique, cette capsule cargo n'est pas conçue pour transporter des astronautes, mais seulement du matériel. Sa désintégration constitue une déception pour le programme spatial chinois, mais n'est pas réellement un échec majeur. L'engin, conçu par l'entreprise Casic, est en effet encore expérimental.

Une technologie en phase d'expérimentation

La capsule spatiale était munie d'un bouclier thermique "gonflable". Ce type de structure, également testé par les agences américaine et européenne, ambitionne de remplacer à terme les boucliers thermiques classiques en métaux et matériaux réfractaires, qui de par leur poids plus important, permettent d'embarquer moins de matériel.

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Néanmoins cette technologie est loin d'être au point et est, pour l'heure, toujours en phase d'expérimentation par les principales puissances spatiales. Si le retour du nouveau vaisseau spatial censé se faire vendredi s'avère être un échec, la situation serait plus grave. En effet, les ingénieurs chinois sont censés maîtriser depuis de nombreuses années les rentrées classiques sur Terre. 

La capsule cargo et le vaisseau ont été lancés avec une fusée Longue-Marche 5B, la plus puissante jamais utilisée par la Chine. Celle-ci permettra d'acheminer les éléments de la future station spatiale chinoise. Nommée Tiangong soit littéralement "Palais céleste", l'assemblage de cette station devrait débuter cette année et s'achever en 2022. 

La Chine avait déjà essuyé deux échecs cette année lors de lancements de satellites en mars et avril.

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