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Océan : qu'est-ce que les zones mortes et pourquoi se multiplient-elles ?

D'une surface totale de 245.000 mètres carrés au travers des différents océans, les zones mortes occupent de plus en plus le terrain.

L'océan Atlantique pris au large de l'île de Madère
L'océan Atlantique pris au large de l'île de Madère Crédit : Eigirdas / Flickr
Philippe Peyre
Philippe Peyre

L'océan est semblable à l'humain : il ne peut vivre sans oxygène. Et certaines zones de l'océan sont au stade de l'asphyxie. Ce sont les fameuses zones mortes ou zones hypoxiques, où la concentration en oxygène est extrêmement faible voire totalement inexistante. 

Ce phénomène a pour conséquence directe de provoquer une fuite massive des êtres-vivants de ces zones : "Tous les organismes qui ont besoin de dioxygène pour respirer fuient ces zones, les espèces immobiles comme les crustacés meurent et des bactéries méthanogènes [qui produisent du méthane, ndlr] se développent", a détaillé Paul Treguer, biogéochimiste, interrogé par Le Monde.

La désoxygénation de certaines zones dans l'océan n'est pas un phénomène nouveau, bien au contraire. Elle est provoquée naturellement depuis des millénaires par des épisodes météorologiques extrêmes ou par des courants particuliers. Mais la situation est de plus en plus alarmante car les zones mortes se multiplient anormalement, à vitesse grand V, depuis quelques années. En cause : les pesticides et le réchauffement climatique. C'est le constat inquiétant dressé par une étude de l'Université du Danemark du Sud, publiée dans la revue Nature Geoscience le 5 décembre, qui a étudié essentiellement la baie du Bengale, au large de l'Inde, où la vie est en train de disparaître.

Le rôle de la pollution industrielle

Dès 2003, un rapport de l'ONU recensait 150 zones mortes dans les océans. Cinq ans plus tard, elles étaient plus de 400, selon une étude publiée par l'Institut de sciences marines de Virginie (États-Unis), réparties sur 245.000 kilomètres carrés (principalement dans l'océan Pacifique du sud, la mer Baltique, les côtes de Namibie ou encore le golfe de Mexico). 

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"Le nombre de zones mortes est en train d’augmenter, aussi bien sur les côtes qu’en plein océan. Les zones hypoxiques côtières s’agrandissent principalement à cause de l’accumulation des nutriments issus de l’agriculture, comme les fertilisants", a expliqué Laura Bristow, co-auteure de l'étude danoise, citée par Le Monde. Car la pollution industrielle provoque l'accumulation de matières organiques qui participent à l'apparition d'algues qui se décomposent en microbes qui, eux, absorbent l'oxygène. 

Le réchauffement climatique en cause

Si l'on parvient à expliquer la multiplication de zones mortes près des côtes, c'est en revanche beaucoup plus difficile pour expliquer leur multiplication en plein océan. Le changement climatique et le réchauffement qui va avec sont en ligne de mire mais le rôle précis qu'ils jouent dans la perte d'oxygène reste encore controversé. 

Toutefois, les chercheurs de l'Université du Danemark Sud avancent des preuves qui appuient cette hypothèse : "Lorsque la température augmente, l’eau change de densité et les échanges entre les eaux de surface et de profondeur se font moins facilement. La couche de surface n’est alors plus alimentée en oxygène", analyse Laura Bristow. 

La pêche directement impactée

La création d'une zone morte n'a pas pour seul effet d'anéantir la faune et la flore marine à un endroit donné mais a bien un effet sur tout le système océanique. Car, pour la faire simple, le changement de concentration en oxygène modifie le cycle de l'azote qui est un nutriment essentiel dans la chaîne alimentaire sous-marine. Et qui dit faune marine affectée induit directement une conséquence négative pour l'industrie de la pêche. 

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2016-12-06 17:55:45
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