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Coronavirus à Wuhan : saurons-nous un jour d'où vient le Covid-19 ?

ÉCLAIRAGE - Les experts de l'OMS ont visité mercredi l'Institut de virologie de Wuhan en Chine, dans le cadre de leur enquête sur l'origine du coronavirus.

Les experts de l'OMS arrivant à l'institut de virologie de Wuhan, en Chine, le 3 février 2021
Les experts de l'OMS arrivant à l'institut de virologie de Wuhan, en Chine, le 3 février 2021
Crédit : HECTOR RETAMAL / AFP
Coronavirus à Wuhan : connaîtra-t-on un jour l'origine du Covid-19 ?
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Stéphane PAMBRUN & Thomas Pierre & AFP

Connaîtra-t-on un jour l'origine du Covid-19 ? C'est en partie le travail des experts de l'OMS en mission depuis plusieurs jours en Chine pour tenter d'enquêter sur d'éventuelles défaillances qui auraient pu mener à cette catastrophe sanitaire. Ils étaient dimanche sur le marché de Wuhan et ce mercredi ils inspectent un lieu hautement stratégique : l'Institut de virologie. Une visite ultrasensible, notamment pour le pouvoir chinois, qui dément toute négligence. 

C'est dans un épais brouillard que le cortège des voitures a pénétré tôt ce mercredi, dans ce qui constitue l'une des zones les plus secrètes de Chine. Et comme à chaque visite des experts de l'OMS, la police est sur place pour empêcher les journalistes d'approcher. L'Institut de virologie de Wuhan, plus connu sous le nom de laboratoire P4, est un vaste ensemble de bâtiments rouge brique construit avec l'aide de scientifiques français.

Beaucoup de fantasmes autour de cet institut qui se trouve à une heure de route du centre de Wuhan. L'équipe des dix scientifiques a travaillé plusieurs heures à l'intérieur. Le chef de la délégation, le Britannique Peter Daszak, a juste eu le temps de lancer quelques mots en arrivant sur place. "S'il y a quelque chose là-bas, nous le trouverons", a-dit ce zoologiste. 

L'origine du virus en question

L'Institut de Wuhan a-t-il laissé s'échapper le coronavirus ? La Chine affirme que non. Les enquêteurs de l'OMS devront en tout cas lever le doute autour de cette hypothèse alimentée entre autres par l'administration Trump. De l'avis de la majorité des chercheurs, le Sars-CoV-2 est sans doute né chez la chauve-souris. Il serait toutefois passé par une autre espèce, encore non définie, avant de se transmettre à l'homme. 

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Toutefois, quelques questions sur l'Institut de virologie de Wuhan, la ville où a été détecté le coronavirus pour la première fois fin 2019, demeurent : quelles sont ses installations? Qu'y font ses chercheurs ? Une fuite est-elle possible ?

Quelles sont ses installations?

Cet institut étatique possède la plus grande collection de souches de virus en Asie, avec 1.500 spécimens différents, selon son site internet. Il dispose depuis 2012 d'un laboratoire de haute sécurité P3 (pour "pathogène de classe 3") qui étudie de nombreux virus, notamment les coronavirus. La directrice de ce laboratoire est Shi Zhengli, spécialiste des travaux sur les coronavirus de chauve-souris et parfois surnommée la "Batwoman chinoise".

L'Institut de virologie possède également un P4 (pour les pathogènes encore plus dangereux). Un laboratoire à la sécurité encore plus renforcée, qui peut héberger des souches comme Ebola. Formellement ouvert en 2018 et visité l'année précédente par l'ex-Premier ministre français Bernard Cazeneuve, ce P4 a été réalisé avec la collaboration de la France.

Que font ces chercheurs ?

Equipés de combinaisons intégrales, dans un espace de travail pensé pour éviter toute fuite, ils étudient différents types de pathogènes. Ambition: pouvoir réagir rapidement à l'apparition de maladies infectieuses. Ces chercheurs ont notamment été les auteurs de nombreuses études sur les liens entre les chauves-souris et l'émergence de ces maladies en Chine. 

Ils ont aussi contribué à mieux connaître le nouveau coronavirus après son apparition à Wuhan. En février 2020, leurs travaux avaient été publiés dans une revue scientifique. Conclusion: la séquence du génome du Sars-CoV-2 est à 96% similaire à celle d'un coronavirus de chauve-souris. En outre, ces scientifiques collaborent régulièrement avec des scientifiques étrangers.

Une fuite est-elle possible ?

Aucune preuve ne vient jusqu'ici accréditer cette hypothèse. Avant de rendre son tablier de chef de la diplomatie américaine, Mike Pompeo avait de nouveau pointé du doigt à la mi-janvier l'institut wuhanais. "Le gouvernement des Etats-Unis a des raisons de penser que plusieurs chercheurs à l'intérieur de (l'établissement) sont tombés malades à l'automne 2019, avant l'identification du premier cas de l'épidémie, avec des symptômes compatibles à ceux, à la fois du Covid-19, et de maladies saisonnières courantes", a-t-il affirmé.

Selon le Washington Post, l'ambassade des Etats-Unis à Pékin, après des visites à l'institut, avait alerté en 2018 les autorités américaines sur des mesures de sécurité qu'ils jugeaient insuffisantes. Le directeur de l'Institut de virologie et le gouvernement chinois ont toujours catégoriquement démenti que ces laboratoires soient la source du nouveau coronavirus.

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