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Espace : des panneaux solaires en orbite pour fournir de l'énergie à la Terre ?

Des scientifiques américains ont développé un projet de satellites équipés de panneaux photovoltaïques pour fournir la planète en énergie. Pour se concrétiser, le concept doit trouver un financement.

D'immenses panneaux photovoltaïques pourraient être installés sur des satellites en orbite pour récupérer l'énergie solaire (photo d'illustration).
D'immenses panneaux photovoltaïques pourraient être installés sur des satellites en orbite pour récupérer l'énergie solaire (photo d'illustration). Crédit : esa.int
Anne-Sophie Blot
Anne-Sophie Blot

Comment produire une énergie à bas coût, respectueuse de l'environnement et fournir la planète entière dans les années à venir ? Des chercheurs américains ont peut-être la solution : placer des panneaux solaires dans l'espace. Le projet est porté par la Space Solar Power Initiative (SSPI), un partenariat entre Caltech (l'Institut de technologie de Californie) et Northrop Grumman (un conglomérat dont les activités sont principalement dans le spatial et la défense), rapporte le site Übergizmo.
"Ce que nous proposons, de manière un peu audacieuse, c’est de développer la technologie qui nous permettrait de fabriquer la plus grande structure spatiale jamais construite", explique Harry Atwater, professeur à Caltech et membre de la SSPI. L'idée consiste à envoyer de l’énergie solaire depuis l’espace vers la Terre, à l'aide d'un système de panneaux photovoltaïques. Il faudrait des satellites équipés chacun de 900 panneaux composés de tuiles.

2.500 satellites en orbite

"Ces tuiles assemblées forment un immense tapis qui peut être plié pour tenir peu de place au moment du lancement. Mais une fois en orbite, il peut se déplier et couvrir les deux tiers d’un terrain de football", explique Übergizmo. "Pour que le concept fonctionne, il faut mettre en orbite 2500 de ces satellites tapis. Ils orbiteraient alors en formation serrée et couvriraient une surface de 9 kilomètres carrés", poursuit le blog high-tech.

Ce système innovant permettrait aux régions les plus reculées de la Terre de recevoir de l'énergie en illimité. De simples antennes et des stations de réception peu coûteuses suffiraient à recevoir l'énergie convertie. Reste la question de l'investissement dans la construction de ces panneaux révolutionnaires et leur transport dans l'espace.

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