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Le poulpe inspire un futur robot médical

Doté d'une "bras-pieuvre", ce robot médical imaginé par des scientifiques italiens serait particulièrement utile pour la chirurgie mini-invasive et permettrait d'accéder à des parties exiguës de l'abdomen ou d'autres parties du corps.

Poulpe (illustration)
Poulpe (illustration)
Crédit : PATRIK STOLLARZ / AFP
Cécile De Sèze & AFP

Un robot médical qui se plie, s'étire et se faufile, comme le bras d'une pieuvre... C'est le prototype présenté jeudi par des scientifiques italiens dans la revue britannique Bioinspiration & BiomimeticsLe bras robotisé, spécialement conçu pour la chirurgie mini-invasive, est également capable de manipuler des organes mous sans les endommager. Une partie du bras peut maintenir un organe pendant qu'une autre opère. 

Le "bras-pieuvre" est composé de deux modules identiques connectés entre eux. Les modules sont divisés en 3 chambres cylindriques que l'on peut diriger séparément. "La pieuvre n'a pas de squelette rigide et adapte la forme de son corps à son environnement" explique Tommaso Ranzani, le principal auteur de l'étude. L'objectif : permettre à la chirurgie d'accéder à des parties exiguës de l'abdomen ou d'autres parties du corps. 

Réduire le nombre d'incisions lors d'une intervention chirurgicale

Comme l'octopode, le robot peut modifier la rigidité de son bras. D'outil rigide, il se transforme en outil flexible, un avantage certain par rapport aux instruments chirurgicaux traditionnels, selon les chercheurs de l'École supérieure Sainte-Anne de Pise à l'origine de l'invention. Le dispositif pourrait réduire le nombre d'instruments nécessaires pour une intervention et donc le nombre d'incisions. 

"Une seule opération chirurgicale nécessite souvent l'utilisation de plusieurs instruments tels que des pinces, des enrouleurs, des systèmes de vision et des dissecteurs, souligne Tommaso Ranzani. Nous pensons que notre robot est le premier pas vers la création d'un instrument unique capable d'effectuer toutes ces tâches tout en sécurisant les organes". 

Un robot capable de manipuler les organes tout en opérant

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Des tests montrent que le bras du robot peut se plier jusqu'à un angle de 255 degrés et s'étirer jusqu'à 62% de sa longueur initiale. Sa rigidité peut augmenter de 60 à 200 %. Des simulations d'opérations, avec des ballons remplis d'eau pour représenter les organes du corps humain, démontrent que le robot est capable de manipuler des organes en même temps qu'il opère. 

D'autres chercheurs en robotique chirurgicale se sont déjà inspirés du monde animal, et ont créé des machines imitant par exemple le serpent ou la trompe de l'éléphant. 

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