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Un cratère plus grand que Paris découvert sous la glace du Groenland

Un impact immense, large de 31 kilomètres, a été découvert sous la glace du Groenland. Âgé d'au moins 12.000 ans, il figure parmi les 25 plus grands cratères sur Terre.

Leia Hoarau & AFP

C'est le premier cratère de ce type jamais trouvé au Groenland : un impact gigantesque a été découvert sous le glacier Hiawatha (Groenland), a annoncé une équipe de chercheurs internationaux, mercredi 14 novembre. Il serait âgé d'au moins 12.000 ans et figure parmi les 25 plus grands cratères sur Terre, selon l'étude publiée dans le journal Science Advances

L'équipe, menée par des membres du Muséum d'histoires naturelles du Danemark (Copenhague), précise qu'il s'agit là d'un cratère de météorite. À titre de comparaison, le cratère, large de 31 kilomètres, pourrait facilement contenir la ville de Paris et sa couronne, ou deux fois la ville de Washington DC.

Parmi les conséquences directes qu'aurait entraînées cet impact, les scientifiques optent pour un refroidissement brutal des eaux, et donc des terres, dû à une fonte rapide de la glace : "Il pourrait donc y avoir eu un apport soudain d'eau froide dans le détroit de Nares, entre le Canada et le Groenland, qui aurait affecté les courants marins de toute la région", a expliqué John Paden, co-auteur de l'étude et professeur associé à l'université du Kansas.

Un âge à vérifier

"L'impact s'est probablement produit après la formation de la calotte glacière du Groenland, mais l'équipe de recherche travaille encore à une datation précise", a-t-il indiqué. La découverte a initialement été faite en 2015 à partir de données d'un programme de la Nasa, mais l'équipe de chercheurs a cherché à vérifier ces observations depuis.

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D'autres données ont été collectées, grâce à des technologies de radars plus avancées. "Jusqu'ici, il n'a pas été possible de dater directement le cratère, mais son état suggère fortement qu'il s'est formé" entre le moment où "la glace a commencé à recouvrir le Groenland, il y a donc moins de 3 millions d'années", et "la fin de la dernière ère glacière" il y a 12.000 ans, a expliqué Kurt Kjaer, du musée d'histoires naturelles. 

Les chercheurs ont prévu d'effectuer des prélèvements afin d'en apprendre plus sur sa datation et ses effets sur la vie sur Terre à cette époque-là. 

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