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Mars : ce que révèle le nouveau cratère d'impact découvert par la Nasa

La sonde spatiale Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) a mis au jour un cratère remarquable par sa taille, ses couleurs et ses traces d'impact.

Un nouveau cratère est apparu à la surface de Mars
Un nouveau cratère est apparu à la surface de Mars
Crédit : NASA/JPL/University of Arizona
Benjamin Hue
Benjamin Hue

Un nouvel instantané de la planète Mars nous est parvenu. La sonde spatiale de la Nasa Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) a observé au printemps dernier un cratère d'impact aux propriétés singulières. Cette cavité de 16 mètres de diamètre a été immortalisée le 17 avril à 255 kilomètres d'altitude. Elle est située dans la région de Valles Marineris, un vaste canyon martien près de l'Équateur, et pourrait être le fruit de l'impact d'une météorite d'environ 150 centimètres de diamètre survenu entre septembre 2016 et février 2019.

Ce cratère d'impact est remarquable à bien des égards. La trace de collision est parée de nuances de couleurs peu communes à la surface de la planète rouge. Selon les chercheurs de l'Université d'Arizona chargés d'analyser les images, le ton bleu électrique pourrait être le fruit du souffle de l'impact qui a balayé les poussières alentour pour exposer la glace d'eau souterraine.

Les chutes d'astéroïdes sont monnaie courante sur Mars. En raison de sa faible atmosphère et de sa proximité avec la ceinture d'astéroïdes, on recense environ 200 impacts à sa surface chaque année. Mais la grande majorité ne laisse aucune trace visible. Cette fois, le météore était suffisamment volumineux pour ne pas se désintégrer en pénétrant dans la mince atmosphère martienne.

La sonde MRO s'est illustrée récemment en photographiant un bassin d'impact de 2.200 kilomètres dont la forme rappelle le logo de Starfleet à la surface de Mars, dans la région Hellas Planitia.

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