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Climat : quel temps faisait-il sous les tropiques il y a un million d'années ?

Le projet Tropicol vise à comprendre comment le climat a évolué sous les tropiques depuis un million d'années. Grâce à une carotte prélevée dans le sol, les chercheurs de l'Institut de recherche pour le développement lèveront bientôt le voile sur ce mystère.

Une opération de carottage du cratère de Colônia, au Brésil
Une opération de carottage du cratère de Colônia, au Brésil
Crédit : Marie-Pierre Ledru/IRD, CC BY-NC-ND
Climat : quel temps faisait-il sous les tropiques il y a un million d'années ?
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Sophie Jousselin
Sophie Joussellin
Animateur

C'est en étudiant des carottes glaciaires qu'on a pu connaître l'évolution du climat dans les régions polaires. De la même façon, des scientifiques ont creusé le sol près de San Paulo, au Brésil, pour étudier les variations climatiques de la zone tropicale sur un million d'années.

Leur terrain de jeu est un ancien lac, aujourd'hui asséché : une cuvette de 3.600 mètres de diamètre creusée vraisemblablement par une météorite il y a 10 millions d'années.

L'été dernier, ils ont prélevé dans ce cratère de Colônia une immense carotte de 50 mètres de long qu'ils commencent maintenant à décrypter, à Aix-en-Provence, où elle a été transportée par avion.

Quelque 5.000 échantillons ont été prélevés. Les chercheurs, tels des détectives, vont essayer de les faire parler en scrutant certains indices. D'abord en étudiant les pollens présents dans les différentes couches, ils pourront identifier les arbres qui composaient la forêt à différentes périodes. En fonction des espèces trouvées, ils pourront affirmer que le climat s'est refroidi ou réchauffé au fil du temps.

Bientôt les premiers résultats

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Avec l'étude des micro-charbons, ils pourront démontrer qu'il y a eu des incendies, preuve que le climat était très sec et certainement très venteux. Enfin d'autres indicateurs permettront de mettre en évidence la présence de steppe ou de forêt, qui attestera d'un climat sec ou humide.

Les premiers résultats de cette passionnante enquête sont attendus à la fin de l'année prochaine.

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