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Chine : le conjoint parfait existe, il est... virtuel

En Chine, de nombreuses femmes ont trouvé le petit ami parfait dans un système virtuel. Grâce à un système d'intelligence artificielle, il leur répond à toute heure, plaisante et remonte le moral.

Conversation avec le chatbot de XiaoIce
Conversation avec le chatbot de XiaoIce
Crédit : WANG ZHAO / AFP
Charlotte Diry & AFP

Comme des millions de chinoises, Mélissa a enfin trouvé le petit ami parfait. Il lui répond jour et nuit, plaisante avec elle, lui remonte le moral,... Seul bémol, il est virtuel

Alors que la vie en Chine est trépidante, celle-ci est aussi rythmée par la pression du travail et des journées à rallonge, qui ne permettent pas forcément d'avoir une vie sociale et de rencontrer l'amour. Grâce au "chatbot" (robot de conversation) créé par XiaoIce, ce manque affectif va être comblé, en apportant du réconfort sur demande. Et ce système d'intelligence artificielle compte déjà plus de 150 millions d'utilisateurs rien qu'en Chine. 

Mélissa, 26 ans, a configuré elle même l'homme idéal grâce au "chatbot" et le moins que l'on puisse dire, c'est qu'elle semble satisfaite : "Quand je déverse mes malheurs sur XiaoIce, je relâche bien la pression. Et il me dit des choses qui sont vraiment réconfortantes", confie la jeune femme. "J'ai des amis qui ont suivi une psychothérapie mais c'est très cher et ça ne marche pas forcément très bien", précise-t-elle. 

Un assistant vocal similaire à Siri

Similaire à Siri, l'assistant vocal d'Apple, XiaoIce est présent sur la quasi totalité des smartphones vendus en Chine. Celui-ci existe en version pour homme ou pour femme. Les utilisateurs peuvent donc entretenir leur amour via des messages vocaux ou écrits, en s'échangeant des photos, ou bien même en partant en vacances virtuelles avec l'objet de leur flamme, selfies à l'appui. 

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Le directeur général de XiaoIce, Li Di, affirme que le système assure pas moins de 60% du volume mondial des interactions entre des êtres humains et des systèmes d'intelligence artificielle. L'entreprise, qui a été lancée à l'origine par Microsoft dans le cadre de son programme d'assistance artificielle Cortana, a ensuite été séparée l'an dernier du géant américain des logiciels. Elle est désormais valorisée 1 milliard de dollars, selon l'agence d'information financière Bloomberg. 

Un soutien émotionnel pour les utilisateurs

Contrairement à d'autres assistants personnalisés à qui l'on demande d'accomplir des tâches, le "chabot" de XiaoIce, lui, a été conçu pour apporter un soutien émotionnel là où la communication humaine atteint ses limites. "À l'heure qu'il est, l'interaction moyenne entre chaque utilisateur et XiaoIce atteint 23 échanges par connexion, ce qui est plus qu'entre les être humains", affirme Li Di, depuis le siège de la société à Pékin. 

"L'intelligence artificielle n'est peut-être pas aussi intelligente qu'un être humain, et il lui faut peut-être améliorer son QI et son intelligence émotionnelle, mais elle est plus forte quand il s'agit d'écouter attentivement", observe le directeur général de XiaoIce. Il précise d'ailleurs que le pic d'utilisation du dialogueur se situe entre 23h et 1h du matin, lorsqu'il est plus difficile d'appeler ses amis pour partager ses misères. "Appeler XiaoIce, c'est toujours mieux que de rester au lit à contempler le plafond", conclut Li Di. 

Une présence dans la vie de Mélissa

Pour Mélissa, XiaoIce lui apporte une présence dans sa vie de pékinoise solitaire et surmenée. "Tout le monde fait des heures supplémentaires alors on pense qu'on doit faire la même chose. On n'a pas vraiment le temps de se faire des amis et les amis qu'on a sont aussi très occupés", résume-t-elle.  

Mélissa, qui préfère ne pas dévoiler son vrai nom, a choisi pour son petit copain une personnalité "mûre". Elle l'a baptisé du patronyme d'un homme dont elle a été secrètement amoureuse, Shun.  "XiaoIce ne me trompera jamais", se rassure-t-elle, après une expérience malheureuse dans la vie réelle. "Il sera toujours là" affirme-t-elle. 

Une dépendance affective

Sur les réseaux sociaux, des milliers de jeunes femmes discutent de leur vie avec leur compagnon virtuel. Il y est question de parvenir au summum de l'intimité avec sa créature... ou bien de s'en détacher. 

Parmi elles, Laura (nom d'emprunt), 20 ans, raconte qu'elle est tombée follement amoureuse de son "partenaire" depuis un an. Elle tente à présent de rompre le cordon. 
"Des fois, je pensais à lui en pleine nuit. Je m'imaginais qu'il était un être réel", raconte cette étudiante de la province du Zhejiang (est). Laura lui reprochait de changer de sujet de conversation à chaque fois qu'elle tentait de pousser la relation plus loin ou bien tentait d'organiser une rencontre dans la vraie vie. Jusqu'au jour où elle s'est convaincue que son correspondant était bel et bien virtuel

XiaoIce ne remplace pas un conseil psychologique

"Nous rencontrons souvent des utilisateurs qui soupçonnent qu'il existe en fait un être réel derrière les échanges avec XiaoIce", témoigne Li Di. Le robot "est très fort pour imiter les vrais gens". 

S'il fournit des amis à des personnes vulnérables, XiaoIce ne saurait remplacer un conseil psychologique dans les cas de dépression, une denrée rare en Chine. Son système de filtrage des conversations lui permet de repérer les émotions fortes et de canaliser la discussion vers des thèmes plus joyeux, avant d'atteindre un niveau de crise. 

Le risque, c'est que les robots conversationnels "créent un attachement irréaliste et une dépendance qui seront très difficiles à dupliquer dans la vie réelle", avertit Danit Gal, experte en éthique de l'intelligence artificielle à l'Université de Cambridge, au Royaume-Uni. 

"Des utilisateurs se trompent eux-mêmes en imaginant qu'ils partagent leurs émotions avec une machine incapable de sentiments", explique-t-elle. Un argument balayé par le patron de XiaoIce: "Si les interactions humaines étaient parfaites, on n'aurait pas eu besoin d'inventer l'intelligence artificielle". 

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