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Quelle est la différence entre une "canicule" et une "vague de chaleur" ?

ÉCLAIRAGE - Alors que les températures grimpent progressivement depuis plusieurs jours en France, l'utilisation des termes "canicule" ou "vague de chaleur" n'est pas toujours correcte.

Les températures montent l'été
Les températures montent l'été
Crédit : Serhiy Stakhnyk/iStock
Lison Bourgeois

Une grande partie de la France connait une hausse importante des températures et pourtant les bons termes ne sont pas toujours utilisés pour décrire le phénomène. La confusion entre "vague de chaleur" et "canicule" est fréquente. Bien que la différence ne soit pas évidente, elle entre en compte pour les alertes météo ou les plans de vigilance en matière de santé. C'est pour cela qu'il est important de comprendre correctement les différences entre ces deux notions.

"Durant l’été, une vague de chaleur peut être caractérisée lorsque l’indicateur thermique national des températures moyennes atteint ou dépasse 25,3°C pendant au moins trois jours", comme expliquait La Chaîne Météo dans un article publié en juin 2022. Cette hausse de 3°C par rapport à la moyenne mensuelle n'atteint pas les seuils départementaux d’alerte. 

C'est ce dernier détail qui permet de différencier les vagues de chaleur de la canicule. La canicule correspond à des seuils de température et de durée clairement définis, variables selon les départements. Lorsque ces seuils sont atteints, une alerte météo est déclenchée sur les départements concernés, ce qui n’est pas le cas pour les vagues de chaleur. Les seuils de températures varient d’une région à l’autre. La canicule s'étend minimum sur trois jours et trois nuits 

Un second article de Météo France donne ainsi l'exemple du Finistère qui est déclaré en situation de canicule si la température nocturne ne descend pas en-dessous de 19°C et atteint 32°C le jour. Alors que dans la Haute-Garonne, il ne faut pas descendre en dessous de 21°C la nuit et dépasser 36°C en journée pour que la région soit déclarée en canicule. Les diverses régions de France étant plus ou moins habituées et donc adaptées à la chaleur, les seuils d’alerte ne sont pas les mêmes partout.

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