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États-Unis : accusé de racisme, un gouverneur démocrate refuse de démissionner

Le gouverneur de Virginie est au cœur d'une polémique concernant une photo jugée raciste, mais refuse de démissionner malgré la pression du Parti démocrate.

Ralph Northam, gouverneur démocrate de Virginie le 2 février 2019
Ralph Northam, gouverneur démocrate de Virginie le 2 février 2019 Crédit : Alex Edelman / GETTY IMAGES NORTH AMERICA / AFP
Ryad Ouslimani
Ryad Ouslimani
et AFP

La polémique a provoqué une levée de bouclier des grandes figures du Parti démocrate aux États-Unis. Ralph Northam, gouverneur de l'État de Virginie sous l'étiquette du parti, est au centre d'un scandale concernant une photo raciste datant de 1984, lors de ses études de médecine, et présente dans un trombinoscope. Samedi 2 février, il a présenté des excuses mais a rejeté l'idée d'une démission.

"J'ai l'intention de continuer à gouverner", a déclaré Ralph Northam lors d'une conférence de presse. Contrairement à ce qu'il avait reconnu vendredi soir dans sa première réaction, il a assuré que ce n'était pas lui sur cette photo. Le cliché apparaît ainsi en face de son nom, et on peut y voir deux personnes : l'une grimée en afro-américain via la pratique d'un "blackface", et l'autre déguisée d'une tunique blanche du Ku Klux Klan.  

"Un site internet a publié une photo de moi dans mon album d'école de médecine en 1984 dans un déguisement qui est à l'évidence raciste et insultant", avait reconnu Ralph Northam vendredi dans un communiqué. Mais il n'avait pas précisé derrière quelle déguisement il se trouvait. 

Il nie finalement être derrière l'un des déguisements

Samedi, à Richmond, la capitale de la Virginie, il est revenu sur sa version des faits et, tout en s'excusant longuement pour l'émoi provoqué par cette affaire, a expliqué ne pas savoir ce que faisait cette photo en face de son nom. "Depuis mon communiqué hier, j'y ai réfléchi avec ma famille et mes anciens camarades de classe et suis parvenu à la conclusion que je ne suis pas la personne sur la photo", a-t-il déclaré. 

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"Bien que je n'apparaisse pas sur cette photo, je ne suis pas surpris par sa présence dans le trombinoscope. À l'époque et à l'endroit où j'ai grandi, beaucoup de gestes, qui sont considérés comme odieux aujourd'hui, et à raison, étaient courants", a-t-il ajouté.  

"Je n'avais rien à voir avec la préparation de ce trombinoscope, je ne l'ai pas acheté. Hier soir c'était la première fois que je voyais cette photo", a-t-il assuré. Concernant l'injure raciste extrêmement insultante ("coonman") qui figurait dans la liste de ses surnoms, il a précisé ne pas savoir pourquoi elle lui avait été adressée.  

Un "blackface" pour imiter Michael Jackson

Ralph Northam, qui siège depuis un an, a cependant reconnu avoir fait un "blackface", pratique raciste qui consiste à se grimer en noir, lors d'un concours de danse en 1984, pour, assure-t-il, imiter Michael Jackson. "J'ai mis du cirage sur mes joues (...) J'ai toujours aimé Michael Jackson. J'ai même gagné le concours parce que j'avais appris à faire le moonwalk", a-t-il développé. 

Le gouverneur a déclaré avoir depuis compris - grâce à un ami noir -  qu'il s'agissait d'une pratique raciste et a regretté s'y être adonné. Mais il est peu probable que ses explications et ses excuses convainquent les personnalités de plus en plus nombreuses à réclamer sa démission. 

Les grands noms du Parti démocrate (Joe Biden, Elizabeth Warren, Kamala Harris...) ont déjà exigé son départ. Samedi, après la conférence de presse, le Parti démocrate de Virginie, tout comme le groupe des élus noirs de cet État, ont renouvelé leur appel à la démission de Ralph Northam. 

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