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Les poissons aussi peuvent avoir des chagrins d'amour

Selon une étude scientifique, une espèce de poisson ressent un chagrin d'amour lorsqu'il est séparé de sa moitié. C'est la première fois, chez les animaux, qu'est démontré un attachement émotionnel à son partenaire.

Un poisson rouge, ou Carassius auratus.
Un poisson rouge, ou Carassius auratus. Crédit : ODD ANDERSEN / AFP
Esther Serrajordia et AFP

Il ne mesure que quelques centimètres mais il a parfois le cœur gros : un poisson tropical éprouve un "chagrin d'amour" lorsqu'il est séparé de sa moitié, assurent des chercheurs en s'appuyant sur un test de comportement permettant de mesurer le pessimisme de l'animal. 

Le cichlidé zébré, dont le nom scientifique est Amatitlania siquia, est un petit poisson monogame, qui forme des couples stables dans le temps. Les deux partenaires construisent alors le nid et s'occupent de façon coordonnée des œufs et de l'élevage des nouveaux-nés, les alevins. 

"Pour accéder à l'état émotionnel de ces poissons de manière objective sans projeter d'anthropomorphisme dans l'analyse, nous avons recouru au test du biais du jugement", utilisé aussi sur l'homme, déclaré à l'AFP François-Xavier Dechaume-Moncharmont, enseignant en comportement animal à l'Université de Bourgogne à Dijon. 

Séparé de son partenaire, le poisson devient pessimiste

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Grâce à ce test, utilisé pour la première fois sur un poisson, les chercheurs sont parvenus à montrer que lorsqu'une femelle était séparée de son partenaire, elle devenait "pessimiste". Il s'agit de "la première démonstration d'un attachement émotionnel à son partenaire chez une espèce autre que l'espèce humaine", selon M. Dechaume-Moncharmont, co-auteur de l'étude, publiée mercredi dans Proceedings of Royal Society B

Pour mener leur expérience, les biologistes ont d'abord appris aux poissons à ouvrir des petites boîtes en soulevant le couvercle avec leur bouche. Puis, ils ont enseigné au cichlidé zébré à distinguer les boîtes recelant un appétissant vers de vase d'autres boîtes qui, elles, étaient vides, et cela grâce à la couleur du couvercle (noir ou blanc selon les cas)

Alors que les poissons se précipitaient sur la boîte cachant un ver, ils mettaient plusieurs minutes à ouvrir celle qui n'avait rien.

Les scientifiques ont séparé les couples

Le test du biais du jugement a commencé lorsqu'on leur a proposé une "boîte ambiguë" avec un couvercle gris, intermédiaire entre le blanc et le noir, placée au milieu de l'aquarium. "Les poissons optimistes vont penser qu'elle contient de la nourriture et ils vont ôter assez vite le couvercle. Alors que les pessimistes vont croire qu'il n'y a rien à manger et ils vont y aller lentement", indique le chercheur. 

Pour tester l'attachement émotionnel de ces animaux, les scientifiques ont ensuite séparé les couples. "Nous avons montré que cela augmentait le pessimisme de la femelle", et cela très rapidement. La femelle mettait nettement plus de temps à s'intéresser à la boîte au couvercle gris que lorsque son mâle était dans l'aquarium

Combien de temps dure un chagrin d'amour ?

Au bout de 48 heures, le mâle était remis dans l'aquarium où nageait sa femelle, dans un souci de bien-être animal. Par la suite, l'équipe a mené le même type d'expérience sur les mâles. Les premiers résultats sont similaires

L'équipe de chercheurs aimerait bien savoir combien de temps dure un chagrin d'amour chez ces petits poissons d'eau douce qui vivent notamment en Amérique centrale. Mais il faudrait les séparer longtemps, "ce qui pose des problèmes éthiques", note l'enseignant

Le poisson amoureux est bagarreur

Au vu des résultats, "on peut imaginer que l'attachement émotionnel au partenaire est quelque chose d'utile au couple et qu'il présente un intérêt évolutif", estime-t-il. 

S'il se révèle être un grand amoureux, le cichlidé zébré est aussi un petit poisson bagarreur, aux dents acérées. Soucieux de son territoire, il n'apprécie pas trop les autres espèces lorsque son aquarium est petit.

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Selon une étude scientifique, une espèce de poisson ressent un chagrin d'amour lorsqu'il est séparé de sa moitié. C'est la première fois, chez les animaux, qu'est démontré un attachement émotionnel à son partenaire.
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2019-06-12 20:27:17
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