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"Les chiffres" du chômage... Vraiment ?

Chiffres, nombres, opposés, inverses… Il est des mots courants qui ont aussi une acception mathématique précise, un peu différente parfois. Petit point sur ces subtilités lexicales.

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"Les chiffres" du chômage... Vraiment ? Crédit Image : Pixabay | Crédit Média : RTL | Durée : | Date : La page de l'émission
Lisa Kamen
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"Les chiffres du chômage repartent à la hausse", "chiffres du COVID : légère baisse", voilà ce que l’on peut lire régulièrement dans les journaux. Pourtant, au sens strict, un chiffre est un caractère permettant de représenter un nombre, un symbole. Nous disposons de dix chiffres, de zéro à neuf, pour écrire tous les nombres que l’on veut. Comme nous avons vingt-six lettres pour écrire tous les mots de notre langue.

765 est un nombre de trois chiffres par exemple. Il existe des nombres à un chiffre bien sûr :  si j’écris que j’ai mangé deux pommes, je désigne la quantité deux, le nombre deux à l’aide du chiffre 2. Exactement comme le mot "a" dans la phrase "il a faim" est un mot écrit avec une seule lettre. Les chiffres permettent de coder, d’écrire les nombres. D’ailleurs chiffrer veut aussi dire "coder".

Ce n’est donc que par extension que le mot chiffre désigne un nombre. Idéalement, il faudrait parler des nombres du chômage. 

Opposé et inverse à contre-pied

Il y a d’autres mots comme ça, un peu dévoyés par l’usage courant. Je pense aux mots opposé et inverse. Dans le langage courant, on les utilise comme des synonymes mais en mathématiques, ils ont des sens bien différents. Prenons par exemple le nombre 3. Son opposé est -3 mais son inverse est un tiers (1/3). 

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L'opposé d'un nombre est l'unique nombre qui, ajouté à ce nombre, donne 0. Des nombres opposés sont symétriques par rapport à zéro en quelque sorte, un peu comme en botanique des feuilles opposées sont situées de part et d’autre de la tige. Des nombres opposés ont la même valeur absolue mais sont affectés d’un signe différent.

L’inverse d’un nombre est égal à un divisé par ce nombre. Pour trois, 1 divisé par 3, soit un tiers. Et donc l’inverse de un tiers est trois. Evidemment, le nombre zéro n’a pas d’inverse car vous vous souvenez qu’on ne peut pas diviser un nombre par zéro !

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