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Les chiens comprennent mieux le langage humain qu'on ne le croit

Une étude a récemment démontré que les chiens sont capables de reconnaître un même mot prononcé par différentes personnes, même en dehors de leur entourage.

Deux chiots (illustration)
Deux chiots (illustration)
Crédit : DON EMMERT / AFP
Maeliss Innocenti & AFP

Si le chien est le meilleur ami de l'Homme, c'est peut-être parce qu'il le comprend bien. Une étude, parue mercredi 4 décembre dans la revue Royal Society, a démontré que la plupart des chiens sont capables de reconnaître un même mot prononcé par des inconnus, une prédisposition à la compréhension du langage que l'on pensait réservée aux humains.

On savait déjà que les chiens domestiques savaient répondre à des ordres simples comme "assis", "couché" ou "au pied", ou même reconnaître des voix humaines familières prononçant des phrases connues.

Une équipe de l'Université britannique du Sussex a mené une expérience sur 70 chiens domestiques de différentes races, à qui ils ont fait entendre plusieurs syllabes, dénuées de sens pour eux, prononcées par des personnes inconnues -13 hommes et 14 femmes.

Une aptitude pré-requise pour le langage

"Ce type de reconnaissance des phonèmes est un prérequis du langage car pour parler, vous devez être capable d'identifier un même mot à travers différents locuteurs", souligne la chercheuse Holly Root-Gutteridge, de l'Université du Sussex, co-auteur de l'étude.

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D'autres animaux, comme les chinchillas ou les rats, avaient déjà prouvé des capacités du même genre, mais avec un entraînement préalable. "C'est la première fois que nous obtenons ces résultats de manière spontanée !", s'enthousiasme la chercheuse.

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