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Les "abeilles" sont aussi dans les océans

Des scientifiques mexicains viennent de faire cette étonnante découverte : de minuscules animaux qui pollinisent les plantes sous-marines.

Des fonds sous-marins (illustration)
Des fonds sous-marins (illustration)
Crédit : AFP / Archives, MARCEL MOCHET
Virginie Garin : les "abeilles" sont aussi dans les océans
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Les "abeilles" sont aussi dans les océans
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Virginie Garin & Loïc Farge

Les scientifiques ont longtemps cru que pour se reproduire, les plantes qui poussent au fonds des océans le faisaient un peu par hasard. Ils pensaient que le pollen était transporté par l'eau, au gré des courants entre fleurs mâle et femelle. Et bien non ! Comme sur Terre, les espèces sous-marines ont leurs "abeilles". Ce sont de minuscules crustacés qui se déplacent de plantes en plantes. Des scientifiques du Mexique ont réussi à les observer, car ils sont vraiment très petits, en filmant pendant des jours des champs sous-marins d'une variété de plante qui s'appelle "l'herbe à tortue".

Il y a au fond des océans des herbiers immenses, des végétaux indispensables pour nourrir les poissons, et surtout pour leur permettre de se reproduire. Ce sont des plantes à fleurs de toutes les couleurs. Comme leurs cousines terrestre, elles sécrètent un pollen gluant (en tout cas les mâles). Les minuscules crustacés adorent ça. Le pollen se colle à eux. Quand ils vont sur les fleurs femelles, ils font comme les abeilles : ils les pollinisent.

Les chercheurs vont maintenant essayer de savoir si toutes les plantes sous-marines se reproduisent ainsi. C'est très important pour eux, pour tenter de mieux les protéger. Car le long de nombreuses côtes (par exemple, en Méditerranée), les herbiers sont menacés. Or leur rôle écologique est énorme. Ils produisent autant d'oxygène que les forêts tropicales.

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