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INFOGRAPHIE - Planète Mars : le robot Opportunity établit le premier marathon extraterrestre

En mission sur la Planète rouge depuis le 24 janvier 2004, le robot américain Opportunity a parcouru plus de 42 kilomètres.

Opportunity est le premier robot à parcourir un marathon extraterrestre
Opportunity est le premier robot à parcourir un marathon extraterrestre
Crédit : RTL.fr / Axel Vergnerie
Axel Vergnerie

En onze ans et deux mois, le robot Opportunity a bouclé le premier marathon extraterrestre. Le petit robot d'exploration a couvert exactement 42,198 kilomètres (un marathon fait 42,195 km, ndlr) sur la planète Mars et ce n'était pas sans difficulté. Contraint à une marche arrière à cause de la dégradation de ses roues et quelques pertes de mémoire, le robot a rencontré de nombreux obstacles tout au long de son parcours. Désormais détenteur du record de la distance extraterrestre parcourue depuis l'année dernière, Opportunity devance le robot soviétique Lunokhod 2 qui avait arpenté la Lune sur 39 km en moins de cinq mois, en 1973.

C'est la première fois qu'une machine humaine a dépassé la distance du marathon à la surface d'un autre monde

John L. Callas, responsable du programme Opportunity au Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA à Pasadena en Californie

Ce parcours constitue une première dans l'histoire de la science comme l'explique John Callas, directeur du projet : "c'est la première fois qu'une machine humaine a dépassé la distance du marathon à la surface d'un autre monde". Débarquée dans le cratère de l'aigle, la sonde de la NASA a exploré diverses régions du cratère Endurance à celui de Victoria, pour atteindre enfin l'immense cavité de 22 kilomètres de diamètre, Endeavour.

Le parcours du robot Opportunity depuis son largage en 2004
Le parcours du robot Opportunity depuis son largage en 2004
Crédit : NASA/JPL-Caltech/CornellUniv./USGS/Arizona State Univ.

Lourds de 185 kilos, Opportunity et son frère jumeau Spirit (avec lequel la communication a été perdue en 2011), ont découvert des traces d'environnement humide sur Mars. Plus performant, le dernier robot martien Curiosity, a permis de prouver que la Planète rouge était propice à la vie microbienne des milliers d'années auparavant.

La traversée du robot Opportunity vue du ciel
La traversée du robot Opportunity vue du ciel
Crédit : NASA/JPL-Caltech/MSSS/NMMNHS
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