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"La nuit tous les chats sont gris", "monnaie de singe"... d'où viennent les expressions françaises ?

REPLAY - Pourquoi dit-on "tomber dans le panneau", "se faire limoger" ou encore "pleurer comme une madeleine". L'explication avec deux ouvrages consacrés aux expressions françaises et au génie des langues.

Les éditions Larousse publie "Le pourquoi et le comment des expressions françaises"
Les éditions Larousse publie "Le pourquoi et le comment des expressions françaises"
Crédit : Thinkstock / tonyduoduo
Les éditions Larousse publient "Le pourquoi et le comment des expressions françaises"
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Bernard Lehut

Les expressions font la richesse et la saveur d'une langue, et le français en est particulièrement bien pourvu. Les éditions Larousse publient Le pourquoi et le comment des expressions françaises de Delphine Gaston-Sloan. 500 d'entre elles sont ici passées en revue, c'est un régal. Par exemple, l'expression "payer en monnaie de singe" signifie payer en fausse monnaie ou bercer quelqu'un de belles paroles, mais quel rapport avec un singe ? Au Moyen-Âge, Saint-Louis avait instauré un droit de péage à Paris pour traverser la Seine, en étaient exemptés les montreurs de singes, à condition de faire exécuter un petit numéro à leur animal.

C'et en feuilletant Le pourquoi et le comment des expressions françaises que l'on découvre que "faire un tube" vient d'une chanson de Boris Vian. Les ritournelles populaires s'appelaient autrefois un "saucisson" et en 1958 Boris Vian écrit un texte sur la recette d'une chanson à succès, qu'il titre ironiquement Le Tube, parce qu'une fois démodées, ces chansons sont aussi creuses qu'un tuyau.

Et ces expressions ne sont pas l'apanage du français, on en retrouve à l'étranger. Avec le même sens mais en faisant appel à d'autres images quand nous disons "la nuit tous les chats sont gris", les slovènes jugent que ce sont les vaches qui sont noires ou quand il nous manque une case, les espagnols disent il lui manque une vis ou pour les allemands, des tasses dans le placard. Un génie des langues et des peuples que recense un autre petit livre très amusant Que votre moustache pousse comme la broussaille, expression des peuples, génie des langues par Muriel Gilbert publié aux ateliers Henry Dougier.

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