1. Accueil
  2. Actu
  3. Tech
  4. Une sonde de la Nasa a débuté son exploration de Pluton
3 min de lecture

Une sonde de la Nasa a débuté son exploration de Pluton

L'agence spatiale américaine a annoncé le début des opérations de sa sonde "New Horizons", qui va survoler la planète distante de près de 5 milliards de kilomètres.

La sonde "New Horizons" approche de Pluton
La sonde "New Horizons" approche de Pluton
Crédit : Handout / NASA / JOHN HOPKINS UNIVERSITY / AFP

Après neuf ans de voyage et 4,8 milliards de kilomètres, la sonde américaine New Horizons a commencé à explorer Pluton, qu'elle devrait survoler au plus près le 14 juillet, pour percer les mystères de cette planète naine lointaine et de ses lunes.

Hibernation de 1873 jours

Après un long sommeil de plus de 5 ans observé dans le but de préserver ses instruments et ses systèmes électroniques, la sonde de l'agence spatiale américaine a débuté ses activités d'exploration de Pluton le 15 janvier à une distance de 260 millions de kilomètres. 

Jusqu'à présent, les images transmises ne sont que des points lumineux que les scientifiques de la Nasa utilisent pour guider le vaisseau vers sa destination, située très précisément à 12.500 km de la surface de Pluton, point le plus proche du survol. L'atmosphère entourant Pluton, découverte en 1930, rend impossible une mise en orbite autour de la planète, ce qui force la sonde à une observation à distance. 

Des retombées "sans équivalent" depuis les années 80

Malgré la faible luminosité de Pluton et de sa lune Charon, New Horizons devrait recueillir des données sur la géologie des deux astres et établir une topographie précise. "New Horizons est en route pour Pluton, la plus grande et la plus complexe des planètes naines de la ceinture de Kuiper", un vaste anneau de débris entourant le système solaire, a lancé Alan Stern, le principal responsable scientifique de la mission.

À lire aussi

"Cette rencontre du 21e siècle sera une exploration aux retombées (...) sans équivalent depuis les missions Voyager dans les années 1980", a-t-il expliqué mardi lors d'une conférence de presse. Les deux sondes Voyager, dont une est sortie du système solaire, ont survolé les planètes Jupiter, Saturne, Uranus, Neptune ainsi que 48 de leurs satellites. "Grâce à ce survol sans précédent en juillet prochain, nos connaissances de Pluton et de ses lunes vont s'étendre exponentiellement et je n'ai aucun doute qu'on va faire des découvertes passionnantes", a ajouté John Grunsfeld, le patron des missions scientifiques de la Nasa.  

Encore plus petite que la Lune

Pluton, qui a cinq lunes, possède une atmosphère formée d'azote, un système complexe de saisons, des caractéristiques géologiques distinctes et est composée principalement de roches et de glace. 
La planète naine tourne autour du soleil en 247,7 ans. Avec un diamètre de 2.300 kilomètres, elle est plus petite que notre Lune et d'une masse 500 fois plus faible que celle de la Terre. Pluton pourrait aussi posséder un océan d'eau sous l'épaisse couche de glace, tout comme sa lune Charon, où une atmosphère pourrait aussi exister.

Une fois que la sonde aura achevé sa mission d'observation de Pluton et de Charon, elle pourrait poursuivre son périple pour se rapprocher d'autres objets de la ceinture de Kuiper, vaste amas de débris au-delà de l'orbite de Neptune laissé au moment de la naissance du système solaire il y a 4,6 milliards d'années. 
Grâce au télescope spatial Hubble, la mission scientifique de New Horizons a identifié trois objets potentiellement intéressants, que la sonde pourrait aller scruter. D'un diamètre de 25 à 55 km, ils se situent à environ 1,5 milliard de km de Pluton.

Les internautes mis à contributrion

Le vaisseau emporte à son bord sept instruments dont des spectromètres à images infrarouge et ultraviolet, deux caméras dont une télescopique à haute résolution, deux puissants spectromètres à particules et un détecteur de poussière spatiale. New Horizons dépend pour son énergie électrique d'un seul générateur thermoélectrique et fonctionne avec moins d'électricité que deux ampoules de 100 watts.

La Nasa invite aussi les internautes, et ce jusqu'au 24 avril, à aider les scientifiques à baptiser les lieux géographiques de Pluton et de ses lunes. En 2006, l'Union astronomique internationale avait retiré à Pluton son statut de planète vu sa petite taille, qui l'apparente maintenant à la catégorie des planètes naines. 
Le système solaire ne compte plus désormais que huit planètes. 

La rédaction vous recommande
À écouter aussi

L’actualité par la rédaction de RTL dans votre boîte mail.

Grâce à votre compte RTL abonnez-vous à la newsletter RTL info pour suivre toute l'actualité au quotidien

S’abonner à la Newsletter RTL Info

Commentaires

Afin d'assurer la sécurité et la qualité de ce site, nous vous demandons de vous identifier pour laisser vos commentaires.
Cette inscription sera valable sur le site RTL.fr.

Signaler un commentaire

En Direct
/