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Tourisme spatial : Richard Branson veut voler la primeur à Jeff Bezos

Les milliardaires Jeff Bezos et Richard Branson sont engagés dans une course à l'espace pour la conquête des vols commerciaux. Le magnat britannique a prévu de s'envoler une semaine avant le patron d'Amazon.

Richard Branson le 1er novembre 2014
Richard Branson le 1er novembre 2014
Crédit : JOSH EDELSON / AFP
La rédaction de RTL & AFP

Qui sera le premier milliardaire dans l'espace ? Le magnat britannique Richard Branson ambitionne de se rendre dans l'espace à bord du vaisseau de la société Virgin Galactic, qu'il a fondée, dès le 11 juillet, a déclaré jeudi l'entreprise.

Si ce calendrier est respecté, il battrait ainsi de peu le fondateur d'Amazon Jeff Bezos, qui a lui annoncé qu'il irait dans l'espace le 20 juillet, à bord d'une fusée de sa propre société, Blue Origin.La compétition fait rage entre les deux hommes, qui ont tous les deux créé des entreprises positionnées sur le secteur du tourisme spatial, avec des vols suborbitaux courts.

"La fenêtre pour le prochain vol test du (vaisseau) SpaceShipTwo Unity s'ouvre le 11 juillet, sous condition de la météo et de vérifications techniques", a précisé Virgin Galactic dans un communiqué.

Pas une fusée classique

Richard Branson "va évaluer l'expérience d'astronaute privé et suivra les mêmes entraînement, préparation et vol que les futurs astronautes de Virgin Galactic. L'entreprise se servira de ses observations sur son entraînement et son expérience de vol pour améliorer le voyage pour tous les futurs clients astronautes", a-t-elle expliqué.

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Le vol sera par ailleurs pour la première fois retransmis en direct en ligne par la société. L'engin utilisé par Virgin Galactic n'est pas une fusée classique, mais un avion porteur qui décolle d'une piste puis largue en altitude le vaisseau accroché sous lui, qui allume ses moteurs jusqu'à atteindre l'espace puis redescend ensuite en planant.

Deux pilotes seront à bord de l'avion porteur, et quatre personnes, dont Richard Branson, dans le vaisseau appelé VSS Unity. Après celui-ci, deux tests supplémentaires sont prévus avant le début des vols commerciaux réguliers, en 2022, a détaillé Virgin Galactic.

"Je crois vraiment que l'espace nous appartient à tous", a déclaré le milliardaire, cité dans le communiqué. "Après 16 ans de recherche, d'ingénierie, et de tests, Virgin Galactic se tient à l'avant-garde d'une nouvelle industrie spatiale commerciale, qui doit ouvrir l'espace à l'humanité."

Rendez-vous le 20 juillet pour Jeff Bezos

De son côté, Jeff Bezos prévoit de participer à un premier vol habité le 20 juillet qui s'envolera depuis le Texas avec une capsule New Shepard, d'une capacité de 6 personnes. . 

Pour l'occasion, le milliardaire a convié son frère Mark Bezos et Wally Funk a participer au vol. Âgée de 82 ans, cette dernière faisait partie dans les années 60 du groupe "Mercury 13", treize femmes volontaires qui avaient passé les mêmes tests que les astronautes masculins. 

Wally Funk va pulvériser le record de l’astronaute le plus âgé, détenu par l’Américain John Glenn qui avait volé à bord de la navette spatiale Discovery, à 77 ans. Le quatrième a été mis en vente aux enchères par Blue Origin. Le gagnant, dont l'identité sera bientôt connue, a déboursé 28 millions de dollars pour faire partie de l'aventure.

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