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La pluie de diamants tombés au Soudan venait d'une planète disparue

Un astéroïde s'est désintégré au-dessus du Soudan en 2008 libérant une pluie de diamants. L'analyse des fragments par des scientifiques a permis de découvrir que l'astre provenait d'une planète aujourd'hui disparue.

Un fragment de l'astéroïde qui s'est écrasée au Soudan en 2008
Un fragment de l'astéroïde qui s'est écrasée au Soudan en 2008
Crédit : AP/SIPA
Thibaut Deleaz & AFP

Des diamants étaient tombés du ciel au Soudan en 2008, après qu'un astéroïde rare se soit partiellement désintégré dans l'atmosphère. L'étude des fragments retrouvés a révélé que l'astéroïde provenait d'un embryon de planète disparue de notre système solaire, affirme une étude publiée mardi 17 avril dans la revue Nature Communications.

L'astéroïde, nommé 2008 TC3 ou Almahata Sitta, avait la taille d'une voiture. Il avait été repéré par des astronomes quelques heures avant sa chute sur Terre, en octobre 2008, ce qui avait permis de l'observer.

Les scientifiques ont utilisé une technique de microscopie électronique puissante pour étudier la composition de diamants contenus dans les fragments rocheux qui s'étaient dispersés au-dessus du désert de Nubie, au nord du Soudan.

Une planète de la taille de Mercure ou Mars

Les pressions auxquelles ces pierres précieuses devaient s'être formées selon leurs recherches seraient très élevées, de l'ordre de 20 Gigapascals au moins. Ce qui signifie que la "protoplanète" dont l'astéroïde est issue devait avoir la taille de Mars ou de Mercure, les deux plus petites planètes de notre système solaire.

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Selon les chercheurs, cette "protoplanète" se serait formée dans les 10 premiers millions d'années de notre système solaire, qui a 4,6 milliards d'années d’existence. Elle aurait été disloquée lors de collisions avec d'autres objets célestes rocheux. Leurs résultats renforcent la théorie selon laquelle les planètes actuelles du système solaire se sont formées à partir des restes de dizaines de grandes protoplanètes.

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