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Douze embryons créés pour sauver le rhinocéros blanc du Nord

Pour sauver le rhinocéros blancs du Nord, sous-espèce déjà techniquement éteinte, 12 embryons ont été créés.

Najin et sa fille Fatu, les deux derniers rhinocéros blancs du Nord
Najin et sa fille Fatu, les deux derniers rhinocéros blancs du Nord
Crédit : TONY KARUMBA / AFP
William Vuillez & AFP

Depuis le décès en 2018 du dernier mâle, il ne reste plus sur Terre que deux femelles rhinocéros blancs du Nord : Najin et sa fille Fatu, qui vivent sous bonne garde dans la réserve kényane d'Ol Pejeta. Mais les gamètes de plusieurs mâles ont été conservés et un total de 12 embryons ont été créés au terme de deux années de travaux pour sauver cette sous-espèce déjà techniquement éteinte.

BioRescue, un consortium de scientifiques et de conservationnistes, a, depuis août 2019, collecté 80 ovocytes sur les deux mastodontes, parvenant à fabriquer un total de 12 embryons, ont-ils annoncé jeudi soir dans un communiqué. Interrogé vendredi par l'AFP, le directeur d'Ol Pejeta, Richard Vigne, a souligné que malgré ces résultats prometteurs de nombreux défis persistent.

"Personne ne va prétendre que c'est facile mais je pense qu'il y a de fortes chances que ce soit quand même un succès", a-t-il dit. "Nous faisons des choses d'avant-garde d'un point de vue scientifique et nous travaillons avec de la génétique, avec les deux derniers rhinocéros blancs du Nord sur la planète : il y a beaucoup, de choses qui pourraient mal se passer", a-t-il ajouté.

Des mères porteuses d'une autre sous-espèce

Aucune des deux femelles n'est en mesure de mener une grossesse à son terme : Fatu souffre de lésions dégénératives au niveau de l'utérus et Najin d'une fragilité de son train arrière incompatible avec une portée. Pour obtenir des bébés rhinocéros blanc du Nord, qui vivaient notamment au Soudan du Sud et en Ouganda, les scientifiques auront recours à des mères porteuses sélectionnées parmi des femelles de rhinocéros blancs du Sud, originaires d'Afrique australe.

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"Il est très encourageant de voir que le projet a continué à faire de bons progrès dans cette ambitieuse tentative de sauver de l'extinction une espèce emblématique", a déclaré le ministre kényan du Tourisme, Najib Balala, cité dans le communiqué. Dans leur milieu naturel, les rhinocéros n'ont que peu de prédateurs, grâce à leur taille et l'épaisseur de leur peau. Mais de prétendues vertus médicinales attribuées en Asie à leur corne ont alimenté dans les années 1970 et 80 un braconnage implacable, facilité par les conflits.

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