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Solstice d'hiver 2016 : ce qu'il faut savoir sur le "jour le plus court"

ÉCLAIRAGE - Mercredi 21 décembre est le jour le plus court de l'année. Dès le lendemain, la durée d'ensoleillement va chaque jour augmenter.

Un passant admirant le solstice d'hiver à Stonehenge, au Royaume-Uni, en 2012.
Un passant admirant le solstice d'hiver à Stonehenge, au Royaume-Uni, en 2012. Crédit : BEN STANSALL / AFP
ClaireGaveau
Claire Gaveau
Journaliste RTL

La récente météo avec des températures très basses et du brouillard l'ont confirmé : l'hiver officiellement arrivé ce mercredi 21 décembre. Une date qui coïncide comme souvent avec le solstice d'hiver, c'est-à-dire la date de l'année où la durée du jour est la plus courte de l'année, à l'inverse de la nuit qui est la plus longue.

Pour fêter ce début de l'hiver, même Google a souhaité marquer l'événement par un de ses doodle. Après la boule de Noël dans laquelle des petits personnages faisait du patin à glace autour de sapins enneigés, le moteur de recherches californien a choisi des bonhommes de neiges un peu particuliers pour 2016.

google doodle
google doodle

Le solstice d'hiver a-t-il un lien avec Noël ?

Dire que Noël est lié au solstice d'hiver n'est pas faux. Au départ cette fête, qui marque aujourd'hui la naissance de Jésus Christ, célébrait auparavant le soleil, selon de nombreux experts, comme l'expliquait le Time. La religion chrétienne s'est alors appuyée sur cette fête païenne, célébrée par de nombreuses civilisations passées dans le monde, pour dorénavant fêter la venue au monde du Christ.

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D'un point de vue étymologique, Noël vient de l'expression latine "Natalis dies", qui signifie le "jour de la naissance". Cela signifie que cela correspond au moment à partir duquel les jours se rallongent et où le soleil ne cesse de s'imposer semaine après semaine. 

Quand a lieu le solstice d'hiver ?

Selon les prévisions de l'Institut de mécanique céleste et de calcul des éphémérides (IMCCE), le solstice d'hiver se produira dans la nuit du mercredi 21 au jeudi 22 décembre. Car si le solstice est souvent rattaché à une journée, celui correspond plus justement à un instant précis, c'est à dire le moment où la position du soleil atteint son point septentrional, le plus haut au Nord, ou méridional, le plus haut au Sud.

Malgré tout, la durée d'ensoleillement jeudi 22 décembre sera la plus courte de l'année avant de voir les jours rallongés au fur et à mesure des semaines. Le soleil sera donc visible en moyenne huit heures, soit près de deux fois moins que lors du solstice d'été, en juin. 

Quelle différence avec l'équinoxe ?

Le solstice est à ne pas confondre avec l'équinoxe. C'est en réalité l'exact opposé alors que l'équinoxe correspond à la date où le jour et à la nuit ont exactement la même durée. Un phénomène possible grâce à l'alignement parfait avec l'équateur. Mais à l'image des solstices, les équinoxes de printemps et d'automne marquent le passage d'une saison à l'autre. Dans l'hémisphère nord, l'équinoxe de printemps est prévu en mars alors que l'équinoxe d'automne a lieu en septembre. Ils encadrent le solstice d'été en juin et donc le solstice d'hiver en décembre.

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