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VIDÉO - JO : Van Niekerk, celui qui peut prendre le relais de Bolt

ÉCLAIRAGE - L'athlétisme mondial a peut-être trouvé à Rio la nouvelle star digne de succéder au Jamaïcain dans les cœurs et les palmarès : un Sud-Africain de 24 ans.

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Médaille d'or et record du monde pour Wayde van Niekerk sur 400m en 43"03 Crédit Image : David Goldman/AP/SIPA | Durée : | La page de l'émission
Gregory Fortune
Gregory Fortune
Journaliste RTL

Les amateurs d'athlétisme ne s'en sont toujours pas vraiment remis. Pour Sebastian Coe, le président de la Fédération internationale d'athlétisme, la performance est "extraterrestre". Éclipsé par le troisième sacre olympique de suite de la légende Usain Bolt sur 100 m quelques minutes plus tard, le Sud-Africain Wayne Van Niekerk a marqué à jamais les esprits, dimanche 14 août à Rio. Le record du monde du 400 m de l'Américain Michael Johnson, vieux de 17 ans, n'est pas simplement tombé. Il a été pulvérisé.

Depuis un soir d'août 1999 à Séville, le temps de 43 secondes et 18 centièmes restait mythique. Les champions suivants du tour de piste n'avaient jamais pu descendre sous les 43"45 (Jeremy Wariner), 43"65 (Lashawn Merritt), 43"75 (Kirani James). Et voilà qu'un "gamin" de 24 ans, certes champion du monde en titre de la discipline efface le chrono de la "Loco de Waco" de 15 centièmes. 43"03. Nouvelle marque à intégrer. Et cette question jusqu'alors imposable : et si un homme courrait un jour un 400 m en moins de 43 secondes ?

Longtemps, ces dernières années, seul Usain Bolt semblait le seul en mesure d'effacer Michael Johnson des tablettes sur cette distance. Et d'être cet homme. Mais le Jamaïcain ne l'a jamais couru sérieusement en compétition (record personnel en 45"28 en 2007), alors que son entraîneur répétait que c'était peut-être, finalement, sa distance. "L'éclair" s'est "contenté" de mettre une claque à un autre record mythique de Johnson, celui du 200 m (19"19 contre 19"32 en 2009). Et de porter celui du 100 m à 9"69 puis 9"58 (2009 également). 

Bolt a disputé ses derniers JO

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Cette année, le nonuple médaillé d'or olympique s'est imposé sur la ligne droite en 9"81 et sur le demi-tour de piste en 19"78. Il l'a ensuite réaffirmé, ces Jeux de Rio resteront ses derniers. Il vient de fêter ses 30 ans, en aura donc quatre de plus à Tokyo, et envisage de quitter la scène après les Mondiaux de 2017 à Londres. Déjà, le monde de l’athlétisme commence à s'inquiéter du retrait de son héros, de celui qui remplit les stades, fait exploser l'audimat. Avec Van Niekerk, il tient peut-être la relève. Et le public avec.

Michael Johnson en personne voit un avenir radieux pour son héritier: "Je n'ai jamais rien vu de pareil, a-t-il déclarer à l'issue de ce 400 m inoubliable. C'est fou. Il les a massacrés". Et de répondre par l'affirmative à la fameuse question : "Il peut descendre sous les 43 secondes". Et sous les 19 sur 200 m ? C'est pour l'instant totalement impensable. Mais Van Niekerk a une particularité unique, qui ne permet pas d'écarter totalement cette folle hypothèse : il est le seul athlète de l'histoire à avoir couru le 100 m en moins de 10 secondes (9"98 en 2016), le 200 m sous les 20 secondes (19"94 l'an dernier) et le 400 m en moins de 44 secondes.

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2016-08-23 19:33:00
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