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Les dinosaures luttaient pour leur survie bien avant leur exctinction

Une étude publiée lundi 18 avril par des paléontologues affirme que "les dinosaures avaient commencé à perdre de leur superbe" avant leur extinction

Un dinosaure (illustration)
Un dinosaure (illustration)
Crédit : ARNO BURGI / DPA / AFP
Félix Roudaut & AFP

Les dinosaures n'ont pas été rayés de la surface de la Terre en un claquement de doigts. C'est  en tout cas ce que tend à prouver une étude publiée lundi 18 avril dans la revue scientifique Proceedings of the National Academy of Sciences. Selon les auteurs, ils se battaient pour leur survie déjà plusieurs dizaines de millions d'années avant leur extinction, attribuée aux conséquences sur l'environnement de la chute d'un astéroïde sur notre planète. Deux camps s'affrontent sur cette épineuse question : ceux qui affirment que les dinosaures étaient en pleine forme et de l'autre, ceux qui assurent qu'ils connaissaient un fort déclin

Pour mener à bien leur étude, les scientifiques ont minutieusement épluché les dossiers de fossiles du monde entier. Ils ont découvert que différentes espèces de dinosaures disparaissaient à un rythme plus rapide que d'autres, et ce au moins 40 millions d'années avant la collision dévastatrice survenue dans l'actuel Mexique. "L'impact de l'astéroïde est toujours le principal suspect pour l'extinction des dinosaures, mais il est clair qu'ils n'étaient déjà plus dans la fleur de l'âge au sens de l'évolution", a expliqué Manabu Sakamoto, paléontologue à l'université britannique de Reading.

Une étude qui offre des perspectives d'avenir

Par exemple, l'étude révèle que les dinosaures végétariens à long cou, plus gros animal terrestre ayant jamais existé, déclinaient plus rapidement que les autres. Le fameux Tyrannosaurus rex, de la famille des théropodes, dépérissait aussi, mais moins vite. La séparation des continents et la forte activité volcanique expliquent en partie ces tendances, selon l'étude. "Cela suggère que pendant des dizaines de millions d'années avant leur ultime trépas, les dinosaures avaient commencé à perdre de leur superbe en tant qu'espèces dominantes sur Terre", nous éclaire Manabu Sakamato.

Lorsque l'astéroïde géant a frappé la planète il y a 66 millions d'années, un énorme nuage de poussières a bloqué les rayons du Soleil, entraînant une baisse des températures et la mort des plantes. Privés de végétation, de sources alimentaires et d'abris, les dinosaures ont dépéri. L'étude offre également une perspective sur l'avenir car de nombreuses espèces luttent actuellement pour leur survie à cause du changement climatique. "Notre étude indique avec force que si des animaux connaissent un rythme rapide d'extinction (...), ils risquent une annihilation en cas de catastrophe majeure", prévient le paléontologue. "Cela a des implications importantes pour notre biodiversité actuelle et future, étant donné le rythme d'extinction sans précédent de certaines espèces à cause du changement climatique causé par l'homme", a-t-il ajouté. 

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