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États-Unis : premier vol pour le Stratolaunch, le plus grand avion au monde

VIDÉOS - La société américaine Stratolaunch a annoncé avoir effectué au-dessus du désert de Mojave, en Californie, le premier vol d'essai du plus grand avion du monde.

Le Stratolaunch, le plus grand avion du monde, décolle le 13 mars 2019 en Californie
Le Stratolaunch, le plus grand avion du monde, décolle le 13 mars 2019 en Californie
Crédit : Handout / Stratolaunch Systems Corp / AFP
États-Unis : premier vol pour le Stratolaunch, le plus grand avion au monde
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Claire Gaveau & AFP & La rédaction de M6

Une grande première. La société américaine Stratolaunch a annoncé avoir effectué le premier vol d'essai du plus grand avion du monde, dont l'envergure est plus grande de près de moitié que celle d'un Airbus A380.

L'avion Stratolaunch a décollé de l'aéroport et "spatioport" de Mojave, en Californie, samedi 13 avril à 06h58 (heure locale) et est resté en l'air pendant deux heures et demie, a annoncé la société dans un communiqué dimanche. Jusqu'à présent, l'avion n'avait fait que des essais de roulage au sol. 


La vitesse maximale durant le vol a été de 304 km/h, et l'avion est monté jusqu'à 17.000 pieds, soit 5.182 mètres. "Quel premier vol fantastique, s'est félicité le directeur général de Stratolaunch, Jean Floyd. Le vol d'aujourd'hui fait avancer notre mission de proposer une solution alternative flexible aux systèmes de lancement au sol". 

L'étrange appareil, construit par la mythique société d'ingénierie aéronautique Scaled Composites dans le désert du Mojave, a deux fuselages et est propulsé par six moteurs de Boeing 747. Il faut dire que l'envergure de l'engin, 117 mètres, est plus grande qu'un terrain de football alors qu'un Airbus A380 mesure 79,75 mètres d'envergure. 

Envoyer des satellites dans l'espace

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Le Stratolaunch doit servir en théorie à emporter et larguer en altitude une petite fusée qui allumera alors son moteur, et se propulsera vers l'espace pour placer des satellites en orbite. C'est une méthode d'accès à l'espace plus souple que les décollages de fusées à la verticale, car il suffirait d'une grande piste de décollage.

Cet avion était financée par un cofondateur de Microsoft, Paul Allen, afin de devenir un nouvel acteur du marché des lancements de petits satellites. Mais le décès de Paul Allen, en octobre 2018, rend incertain l'avenir du Stratolaunch. 

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