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Des milliards de tonnes de diamants sous la surface de la Terre

Un trésor se cache sous nos pieds : plus d'un million de milliards de tonnes de diamant se trouvent sous la surface de la Terre d'après les recherches du MIT, le Massachusetts Institute of Technology

Diamants de synthèse (illustration)
Diamants de synthèse (illustration) Crédit : Diamond Foundry
Marie Sasin
Marie Sasin
et AFP

D'après les chercheurs du MIT, le Massachusetts Institute of Technology, plus d'un million de milliards de tonnes de diamants se trouvent sous nos pieds. Ces pierres précieuses se trouvent tout de même à plusieurs centaines de kilomètres de profondeur (entre 145 et 230), soit au delà des distances atteintes par forage aujourd'hui.

"On ne peut pas les atteindre mais il y a là beaucoup plus de diamants que nous le pensions", a dit Ulrich Faul, chercheur au département des sciences planétaires, atmosphériques et de la Terre au MIT. "Cela montre que le diamant n'est peut-être pas ce minéral exotique mais qu'à l'échelle des choses, il est relativement commun".

Les chercheurs sont parvenus à cette découverte en utilisant la sismologie pour analyser la manière dont les ondes sonores passent à travers la Terre. Ils ont détecté ce trésor dans des roches appelées cratons, qui s'étendent à travers la croûte terrestre et s'enfoncent dans le manteau. 

Schéma simplifié de la croûte terrestre. 1 : croûte continentale, 2 : croûte océanique, 3 : manteau supérieur
Schéma simplifié de la croûte terrestre. 1 : croûte continentale, 2 : croûte océanique, 3 : manteau supérieur Crédit : Wikipedia

D'abord, les scientifiques ont été surpris car ils ont observé que les ondes sonores accéléraient de manière significative en passant à travers les racines des vieux cratons. Ils ont alors assemblé des roches virtuelles, faites de plusieurs combinaisons de minerais, pour calculer à quelle vitesse les ondes sonores allaient les traverser.

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"Le diamant, de plusieurs manières, est particulier", selon Ulrich Faul. "L'une de ses propriétés est (que sa) vitesse du son est plus de deux fois plus rapide que dans le minerai dominant dans les roches du manteau supérieur, l'olivine". Ils ont découvert que le seul type de roche qui correspondait aux vitesses qu'ils détectaient dans le craton contenait de 1 à 2% de diamants. Les chercheurs pensent désormais que les vieilles roches souterraines contiennent au moins 1.000 fois plus de diamants qu'ils ne croyaient précédemment. 

Les diamants émergent près de la surface par le biais d'éruptions volcaniques

Ces diamants ne vont pas se retrouver de si tôt dans les vitrines des joailleries. Faits de carbone, ils se forment sous très forte pression et par une température extrême au fin fond de la Terre, et n'émergent près de la surface que par le biais d'éruptions volcaniques qui ne se produisent que rarement. 

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