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Grippe aviaire : une forme inédite détectée chez des manchots d'Antarctique

Une forme inconnue de la grippe aviaire a été détectée chez des manchots Adélie en Antarctique. Le virus ne semble cependant pas rendre ces cousins du pingouin malades.

Un manchot Adélie en Antarctique en décembre 2013 (photo d'illustration).
Un manchot Adélie en Antarctique en décembre 2013 (photo d'illustration).
Crédit : AFP / ANDREW PEACOCK
La rédaction numérique de RTL & AFP

Cette découverte "soulève de nombreuses questions", souligne Aeron Hurt, chercheur au sein d'un centre d'études sur la grippe de l'Organisation mondiale de la santé (OMS), basé à Melbourne en Australie.

Les résultats prouvent que "les virus de la grippe aviaire peuvent voyager jusqu'en Antarctique et se maintenir au sein de la population de manchots", note-t-il. Aeron Hurt et ses collègues ont collecté des échantillons sur 300 manchots dans la Baie de l'Amirauté et dans un autre lieu appelé Rada Covadonga en janvier et février 2013.

Différent des autres formes de grippe aviaire

Ils ont retrouvé le virus de la grippe aviaire dans huit échantillons, soit 3% des oiseaux, qui ne semblaient toutefois pas être malades. Tous les échantillons étaient tous des virus de type H11N2, très proches les uns des autres.

Mais lorsque les chercheurs ont comparé la séquence du génome de quatre des huit échantillons avec une base de données publiques contenant des virus humains et animaux, ils se sont aperçus que ce virus ne "ressemblait à aucun autre virus référencé dans le monde", a poursuivi Aeron Hurt. "Tous les gènes étaient très distincts des virus de la grippe aviaire présents sur d'autres continents, que ce soit dans l'hémisphère sud ou l'hémisphère nord".

Le virus de la grippe aviaire le plus connu est sans doute le H5N1. Il est essentiellement présent parmi les volailles d'élevage et les oiseaux sauvages, peut contaminer l'homme mais se transmet difficilement entre êtres humains. Il est en revanche très dangereux pour l'homme avec un taux de mortalité de 60%. Il a fait 360 morts environ depuis son apparition en 2003.

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