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Autisme : les causes qu'à moitié génétiques

Selon une étude récente, les gènes sont aussi importants que les facteurs environnementaux parmi les causes de l'autisme.

Une employée de l'institut Pasteur, le 18 novembre 2013. (illustration)
Une employée de l'institut Pasteur, le 18 novembre 2013. (illustration) Crédit : AFP PHOTO / BERTRAND GUAY
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et AFP

Une grande étude conduite en Suède indique que les gènes sont aussi importants que les facteurs environnementaux parmi les causes de l'autisme, alors que des études précédentes leur donnaient beaucoup plus d'importance. 

Les chercheurs disent avoir été surpris de découvrir que l'hérédité pesait pour environ 50%, beaucoup moins que des estimations précédentes de 80 à 90%, selon un article publié dans le Journal of the American Medical Association.

Ces résultats proviennent de l'analyse de données de plus de deux millions de personnes en Suède entre 1982 et 2006, la plus grande étude réalisée à ce jour sur les origines génétiques de l'autisme, qui affecte environ une personne sur 100 dans le monde. Des statistiques américaines récentes ont estimé qu'une personne sur 68 était autiste aux Etats-Unis.

L'hérédité pèse à 50%

"Nous sommes surpris par nos résultats, car nous ne nous attendions pas à ce que les facteurs environnementaux soient aussi importants dans l'autisme", a expliqué Avi Reichenberg, chercheur au Mount Sinai Seaver Center for Autism Research, à New York. 

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Ces facteurs, non disséqués par l'étude, pourraient inclure selon les auteurs le statut socio-économique du foyer, des complications à la naissance, des infections maternelles et les médicaments pris avant et pendant la grossesse. Les coauteurs de la recherche sont au King's College, à Londres, et au Karolinska Institutet, à Stockholm.

Les scientifiques comprennent encore mal les origines de l'autisme, et plus de recherche est nécessaire dans ce domaine. Des études récentes se sont notamment penchées sur l'origine prénatale, pendant la grossesse, de ce trouble du développement.

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