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Base jump : le sportif de l'extrême Dean Potter se tue dans un accident

La star mondiale des casse-cou est décédée ce week-end en tentant de sauter entre deux montagnes, dans le parc national de Yosemite en Californie.

Dean Potter saute en wingsuit avec son chien sur le dos (extrait de son documentaire "When dogs fly")
Dean Potter saute en wingsuit avec son chien sur le dos (extrait de son documentaire "When dogs fly") Crédit : Capture d'écran "When dogs fly"
Nicolas Marischaël avec sa famille dans son atelier-boutique
La rédaction numérique de RTL
et AFP

Le monde des sports extrêmes et des casse-cou de tous poils est en deuil... Dean Potter, casse-cou renommé dans le milieu des sports extrêmes, a trouvé la mort en compagnie d'un ami dans le parc national de Yosemite, en Californie. Il serait décédé dans un accident de base jump, selon les médias américains.

Dean Potter, 43 ans, et Graham Hunt, 29 ans, se sont tués samedi 16 mai, après un saut depuis Taft Point, l'un des hauts promontoires du célèbre parc national californien, selon la chaîne ABC qui citait un porte-parole du parc, Scott Gediman.

Les deux hommes tentaient apparemment un saut en "wingsuit", une combinaison qui ressemble à une forme de chauve-souris et permet de planer avant de déployer un parachute. 

Ils tentaient de voler entre deux montagnes

Après des rumeurs d'accident, un hélicoptère a repéré deux corps dimanche. Des rangers du parc se sont rendus sur place et ont identifié Dean Potter et Graham Hunt.

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Selon d'autres médias, les deux hommes auraient heurté une paroi en tentant de voler à travers un passage étroit entre deux montagnes. Ils n'avaient pas encore ouvert leurs parachutes.

Un des plus grands casse-cou au monde

Dean Potter était une figure reconnue de nombreux sports extrêmes, notamment de base jump, d'alpinisme, d'ascensions éclairs ou de "slackline" (une pratique qui s'apparente au funambulisme). Internet regorge ainsi d'images impressionnantes du grand Dean Potter (1m98) en train de marcher sur une fine corde, sans être assuré, au-dessus de centaines de mètres de vide.

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Les exploits de Dean Potter

Le site internet spécialisé dans l'escalade climbing.com le décrit comme "l'une des figures les plus créative, énergique et controversée de l'alpinisme moderne". Le site rappelle qu'il avait "brisé des barrières de rapidité dans des ascensions en solo", notamment des principaux sommets du parc de Yosemite, où il habitait. 

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Dean Potter escalade pour la première fois un sommet de Yosemite en 2006

Il sautait avec son chien

Climbing rappelle aussi que le sportif de l'extrême était monté en 2006 sur Delicate Arch, dans l'Utah, un des appendices rocheux les plus célèbres des États-Unis, ce qui avait provoqué une tempête de protestations et lui avait fait perdre un de ses principaux sponsors.

Sur la page Facebook de Dean Potter, qui se décrivait comme un "artiste, aventurier, athlète", des amateurs de sports extrêmes du monde entier rendent hommage à cette figure admirée pour son courage. "C'était vraiment l'un des être humains les plus spéciaux que j'ai connu. Je me sens privilégié et je suis ému d'avoir partagé quelques moments dans ce monde avec un maître et un visionnaire", écrit ainsi Scott Jurek, un spécialiste de l'ultra-marathon.

Dean Potter avait l'habitude de sauter avec son chien, qu'il emmenait souvent dans son sac à dos pour ses défis extrêmes. 

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Dean Potter fait du base jump avec son chien (bande-annonce du film "When dogs fly")

Une de ses dernières publication sur Facebook, le 12 mai, montre justement son petit compagnon dans le paysage bien connu de Yosemite, avec le Half Dome en arrière-plan. "Miss Whisper, chien de Yosemite", peut-on lire en légende. Il n'avait pas sauté avec son chien samedi.

Dean Potter avait encore peur

Dans une interview au New York Times en 2008, Dean Potter expliquait : "une partie de moi dit que c'est complètement fou de penser que vous pouvez faire voler votre corps humain. Mais une autre partie de moi pense qu'on a tous fait ce rêve de pouvoir voler. Pourquoi ne pas essayer ? Chasser l'inatteignable est ce qui rend la chose marrante".

Les gens croient souvent à tort que (...) je ne ressens pas la peur.

Dean Potter
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Dean Potter était aussi revenu sur le danger que représentaient ses défis, dans une publication sur sa page Facebook début avril : "Les gens croient souvent à tort que, parce que je pratique des sports d'extérieur parmi les plus dangereux depuis plus de 30 ans, je ne ressens pas la peur. Mais sur cette photo tirée de notre film When dogs fly ("Quand les chiens volent"), il est facile de discerner la pression sur mon visage alors que je fais face à des émotions intenses et que je calcule nos chances de survie avant de me jeter d'un hélicoptère dans les Alpes suisses".

La deuxième victime était un alpiniste chevronné

Graham Hunt était un partenaire de saut de Dean Potter depuis plusieurs années. Il était lui-même un alpiniste de haut vol.

Le base jump consiste à se lancer, muni d'un parachute, d'un support fixe et non d'un avion : montagne, gratte-ciel, antenne ou autre point culminant. Cette pratique est normalement interdite dans les parcs nationaux américains.

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