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Omar Sy va incarner à l'écran le clown "Chocolat"

REPLAY - Le 3 février prochain, Omar Sy entrera dans la costume de Rafaël Padilla. Superstar du début du XXe siècle, le premier artiste noir français est oublié depuis.

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Cinéma : Omar Sy va incarner à l'écran le clown "Chocolat" Crédit Image : RTL | Crédit Média : Rémi Sulmont | Durée : | Date : La page de l'émission
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Rémi Sulmont et Loïc Farge

Le clown "Chocolat" était ultra-populaire à la fin du XIXème siècle. C'était le Djamel Debbouze de son époque. Sa notoriété a été immense ; son destin, absolument exceptionnel. C'est l'histoire d'un esclave d'une dizaine d'années habitant à Cuba, acheté par un Espagnol, qui arrive à Paris et qui devient une vedette comique. Il est monté sur scène pour la première fois en 1886 avec "Footit", un clown anglais. Le duo "Footit" et "Chocolat" a tenu l'affiche pendant quinze ans. Le cirque avait alors la puissance de la télé. Tous les gamins de Paris sont venus applaudir "Chocolat". Y compris le lettré Jean Cocteau, qui disait : "Chocolat, nègre stupide en culotte de soie noire collante et frac rouge, servait de prétexte aux brimades et aux taloches".

À la source de l'expression "être chocolat"

Car évidement Rafaël Padilla, dit "Chocolat", est le "clown" noir stupide que le clown blanc ridiculise et frappe sans cesse. Le duo représente les clichés racistes de cette époque coloniale. Les Noirs ne peuvent pas être des hommes, mais seulement des personnages de guignols. Le peintre Toulouse-Lautrec va dessiner la star "Chocolat" en singe. "Chocolat" est une vedette. Mais en aviez-vous déjà entendu parler ? Nous le connaissions sans le savoir. On lui doit une expression populaire : "être chocolat", qui signifie se faire berner, se faire humilier. Cela vient du clown "Chocolat" qui s'est fait berner sur scène et dans la vie.

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"Chocolat, le clown nègre", un film Lumière

"Chocolat" a été "fait chocolat" même après sa mort puisqu'il n'est pas dans le dictionnaire. On trouve "Footit", mais pas son compère "Chocolat". Un peu comme si on avait retenu que Laurel et effacé Hardy. Comment expliquer cela ? La culpabilité sans doute d'avoir ri en véhiculant des préjugés racistes. En tout cas, il a fallu que l'historien Gérard Noiriel, spécialiste de l'immigration, écrive un spectacle pour que "Chocolat" soit réhabilité.

"Chocolat" sort du néant

C'est d'ailleurs un article de presse sur cette pièce qui a donné au producteur l'idée de faire le film qui, nous a dit Gérard Noiriel, va définitivement sortir "Chocolat" du néant. "Je souhaiterais qu'un certain nombre de jeunes qui ne se reconnaissent pas dans les héros classiques de l'Histoire de France - comme Jeanne d'Arc ou Napoléon - trouvent là un héros et un modèle", explique-t-il. "Chocolat a pour arme le rire et la culture, alors qu'il vient d'un monde d'esclave. Le fait que forcément aujourd'hui beaucoup de gens vont le connaître, cela me réconforte. C'est aller dans le bon sens de rappeler que notre patrimoine est fait de cette diversité", ajoute Gérard Noiriel, auteur de Chocolat - La Véritable histoire d’un homme sans nom (éditions Bayard).

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Pour que "Chocolat" devienne un modèle, il faut que sa mémoire se matérialise. Il y a d'abord le film avec Omar Sy, sur les écrans le 3 février.

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La bande-annonce de "Chocolat" avec Omar Sy

Cent ans après la mort du clown, pour la première fois deux plaques vont être posées : l'une au cimetière de Bordeaux où il a été enterré ; l'autre le 20 février à Paris devant le cirque des Champs-Élysée, devenu un hôtel, ou il travaillait. Cette cérémonie aura lieu en présence de la maire de Paris, de l'arrière-arrière-petite-fille du clown et sans doute des descendants de la famille de l'esclavagiste retrouvée par l'historien qui a sauvé "Chocolat".

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