2 min de lecture Mars

Mars : Curiosity a trouvé de l'azote, encore une preuve de vie passée

De l'azote, un élément essentiel à la vie, a été détecté sur Mars par des scientifiques qui utilisaient l'un des instruments du robot Curiosity.

Un selfie de Curiosity pris sur Mars et dévoilé par la NASA le 7 février 2013 (archives).
Un selfie de Curiosity pris sur Mars et dévoilé par la NASA le 7 février 2013 (archives). Crédit : HO / NASA/JPL-Caltech/MSSS / AFP
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La rédaction numérique de RTL
et AFP

Utilisant un des instruments du robot martien américain Curiosity, des scientifiques ont pour la première fois détecté de l'azote à la surface de Mars dans des nitrates, un élément essentiel à la vie, a indiqué la Nasa sur son site, le mardi 24 mars.

Les nitrates sont une catégorie de molécules qui contiennent de l'azote sous une forme pouvant être utilisée par des organismes vivants, a expliqué l'Agence spatiale américaine. Cette découverte apporte ainsi une preuve de plus que la planète rouge a réuni dans le passé des conditions propices à l'existence de la vie.

Sur sa page Twitter, la Nasa a fait part de sa découverte : "L'azote est essentielle à la vie et Curiosity en a trouvé sur la planète rouge". L'azote est effectivement indispensable pour toutes les formes de vie connue, puisqu'il constitue un élément clé des plus grandes molécules comme l'ADN, qui code les instructions génétiques de la vie. 

Eau, méthane... D'autres preuves de vie passée

Toutefois les scientifiques soulignent qu'il n'y aucune indication suggérant que ces atomes d'azote découvertes par un instrument de Curiosity proviennent d'un organisme vivant. La surface de Mars est aujourd'hui inhospitalière à toute forme de vie connue. Selon ces chercheurs, ces nitrates sont anciens et ont résulté de processus non-biologiques comme par exemple l'impact d'astéroïde ou la foudre sur Mars dans un lointain passé.

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L'équipe scientifique de Curiosity a déjà découvert des indices prouvant que la vie a pu exister sur Mars il y a plusieurs milliards d'années, telle la présence d'eau liquide abondante, comme en témoigne des lits d'anciennes rivières et la présence de matériaux organiques.

Le robot avait aussi détecté en décembre, près de la surface de Mars, des émanations régulières de méthane sans avoir pu déterminer l'origine de ce gaz qui, sur Terre, provient à 95% de micro-organismes. L'objectif de sa mission était d'établir si Mars, dans le passé, était habitable en réunissant les conditions nécessaires à l'existence de la vie microbienne.

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