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Alsace : des millions de hannetons ravagent les forêts

Les coléoptères ont dévasté 15.000 hectares de bois, menaçant l'écosystème de la région. Un phénomène inexpliqué et qui inquiète.

Des hannetons dans un arbre à Sparsbach (Bas-Rhin) le 27 mai 2015.
Des hannetons dans un arbre à Sparsbach (Bas-Rhin) le 27 mai 2015.
Crédit : JOSEPH MEYER / OFFICE NATIONAL DES FORETS / AFP
La rédaction numérique de RTL & AFP

Les spécialistes n'expliquent pas ce phénomène inédit en France. De mémoire de forestier, l'ampleur du phénomène est sans précédent. Après quatre ans sous terre, des centaines de millions de hannetons se sont envolés pour grignoter les feuilles des arbres de forêts alsaciennes. Leur présence massive suscite de sérieuses inquiétudes.

C'est un "gros bourdonnement continu", "comme un bruit d'hélicoptère" ou plutôt "de gros avions au loin", décrivent ceux qui, au crépuscule, se sont approchés des forêts vosgiennes du nord de la région il y a quelques semaines.

Mâles en tête, des hordes de hannetons forestiers de 2 cm de long sont sortis de terre, avant de s'envoler par vagues successives, en zigzaguant vers la cime des arbres. Avec une nette préférence pour les chênes, mais sans dédaigner les hêtres et autres feuillus.

Une zone de 15.000 hectares

"C'était Les Oiseaux de Hitchcock, mais version hannetons", plaisante Françoise Bourjat, la maire de Sparsbach (Bas-Rhin). Ce village est situé au coeur de la zone infestée, au sein d'un ensemble de forêts domaniales et communales au nord d'Ingwiller, représentant une surface de près de 15.000 hectares selon l'Office national des forêts (ONF). 

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L'envol des coléoptères s'est répété tous les soirs pendant deux semaines, fin avril. Ils ont ensuite poursuivi leur grand festin de feuilles jusqu'au début du mois de juin, avant de tous mourir.

"Au total, je pense qu'un chêne sur deux a eu ses feuilles au moins en partie mangées, et peut-être 10% ont été presque complètement défeuillés", observe Joseph Meyer, cheville ouvrière de l'ONF dans la zone touchée. Il y a eu, selon lui, de 40.000 à 200.000 hannetons par hectare. Étant donnée l'étendue de la zone infestée, les hannetons ont donc été plusieurs centaines de millions au total.

Inquiétude pour l'avenir des forêts

"On a arrêté de compter", plaisante Frédéric Guerin, porte-parole de l'ONF pour la région. "C'est d'une ampleur exceptionnelle aussi bien du point de vue de l'étendue géographique, que de l'intensité du phénomène".

D'autres forêts françaises au sol sableux, comme celle de Fontainebleau, en Île-de-France, peuvent aussi connaître de fortes présences de hannetons. Mais "il n'y a aucune trace de phénomènes similaires", selon Frédéric Guerin, ni aucune explication des raisons de cette prolifération.

Ce n'est pas l'envol spectaculaire des hannetons et le grignotage des feuilles qui inquiète : de nouvelles feuilles sont déjà apparues sur la plupart des arbres. C'est surtout le grignotage de leurs racines par les larves de l'insecte, pendant les quatre ans passés sous terre avant son envol.

Les arbres dépérissent

Dans la forêt, Joseph Meyer montre des parcelles éparses de jeunes arbres squelettiques : "Les racines de ces hêtres ont été mangées par les larves, ils ne passeront pas l'année". Un peu plus loin, en levant la tête : "celui-ci a plus de 100 ans, mais regardez ses branches sèches là-haut, ce n'est pas normal".

"Depuis deux-trois ans, on a des signes de dépérissement d'arbres adultes dans le secteur, peut-être liés à un déficit de racines dans le sol", et donc peut-être aux hannetons, indique Louis-Michel Nageleisen, expert référent national en entomologie forestière auprès du ministère de l'Agriculture.

Ces dégâts souterrains, difficiles à évaluer et qui affectent tous les types d'arbres, vont se poursuivre pendant le nouveau cycle qui vient de s'engager. Car les hannetons, une fois repus, se sont aussi consciencieusement reproduits ces dernières semaines.

Incertitude sur l'avenir

Leur nombre va-t-il continuer à augmenter ou a-t-on atteint un pic ? "On est incapable de l'évaluer pour l'instant, c'est la grande interrogation", répond Louis-Michel Nageleisen.

"Nos voisins allemands de la vallée du Rhin ont des problèmes avec les hannetons forestiers depuis les années 1980", explique l’entomologiste. "c'est resté épidémique chez eux pendant trente ans", même "s'ils on tout essayé" pour lutter, y compris des produits chimiques. 

Aucun risque pour l'homme

Par précaution, l'ONF a décidé de limiter les quantités de bois que les professionnels de la filière seront autorisés à exploiter en 2015, pour ne pas mettre en péril la régénération naturelle de la forêt fragilisée.

"On va laisser faire la nature, elle va bien finir par rétablir l'équilibre", espère Joseph Meyer. En attendant, "le point positif, c'est que ces hannetons n'ont aucun effet urticant pour l'homme". 

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