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Nitrates : les sols seraient pollués pour des décennies par les engrais

Une étude scientifique britannique s'alarme du stockage, par les roches souterraines, de fortes concentrations de nitrates issus des engrais. Les sols seraient pollués pour des décennies.

Des algues vertes sur une plage de Loire-Atlantique, le 12 août 2016
Des algues vertes sur une plage de Loire-Atlantique, le 12 août 2016 Crédit : SIPA
Nicolas Skopinski

"Une bombe à retardement de nitrates". C'est ce qui sommeillerait dans les sols, gavés de fertilisants depuis la révolution agricole des années 50, révèle le British Geological Survey (BGS), organisme britannique de recherche sur les sciences de la Terre.

Le nitrate est un composé chimique, présent dans les engrais. Il provoque, à forte concentration, des pollutions environnementales symbolisées par la prolifération d'algues vertes, appauvrissant certains milieux naturels.

Déjà inquiétantes, ces pollutions pourraient n'être que la face émergée de l'iceberg. Les scientifiques britanniques ont en effet révélé que les couches rocheuses, situées sous les exploitations agricoles, juste au-dessus de l'aquifère, agissaient comme des éponges. Elles stockeraient en profondeur les substances polluantes. "L'eau et le polluant voyagent très lentement à travers la roche située sous nos pieds", explique Matthew Ascott, hydrogéologue au BGS. Avec l'érosion due aux sources souterraines, des micro-éléments chargés en nitrate sont charriés vers les rivières. 

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Les pollutions aux nitrates, comme observées en Bretagne, ne seraient donc pas dues uniquement au ruissellement des exploitations côtières vers les mers et océans, mais proviendraient aussi des terres.

La qualité de l'eau touchée pour des décennies

"Ce phénomène de stockage, reprend le scientifique, couplé à l'histoire de l'agriculture intensive signifie qu'un grand stock nitrates s'est formé dans ces roches. Cela va toucher la qualité de l'eau pour des décennies, même si on limite les fertilisants." L'étude estime qu'au moins 180 millions de tonnes de nitrates seraient stockés dans les sols. À titre de repère, la limite réglementaire en France est de 50 mg/L.


Selon le CNRS, 66 % des nitrates présents dans les eaux proviennent des exploitations agricoles. Les zones principalement touchées sont situées en Europe, en Amérique du Nord, et en Chine.

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2017-11-13 16:22:00
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